Océan: le bruit devient insupportable pour la vie sous-marine

Une nouvelle étude de la littérature scientifique confirme que le bruit anthropique devient insupportable pour la vie sous-marine: Les navires, les études sismiques, les canons à air comprimé, les pieux, la pêche à la dynamite, les plates-formes de forage, les hors-bord et même le surf, ont fait de l'océan un endroit insupportablement bruyant pour la vie marine.

Baleine franche de l’Atlantique Nord (espèce menacée) et trafic maritime, au large de la côte Est du Canada.Baleine franche de l’Atlantique Nord (espèce menacée) et trafic maritime, au large de la côte Est du Canada. © Wildlife Conservation Commission / NOAA

Bien que les poissons clowns soient conçus sur les récifs coralliens, ils passent la première partie de leur vie en tant que larves à la dérive en pleine mer. Les poissons ne sont pas encore orange, rayés ou même capables de nager. Ils sont toujours du plancton, un terme qui vient du mot grec pour «vagabond», et errent, dérivant à la merci des courants dans un rumspringa (1)océanique.

Lorsque le bébé poisson-clown devient assez gros pour nager à contre-courant, il le ramène à la maison. Les poissons ne peuvent pas voir le récif, mais ils peuvent entendre ses claquements, ses grognements, ses gargouillis, ses craquements et ses croassements. Ces bruits composent le paysage sonore d'un récif sain, et les larves de poissons comptent sur ces paysages sonores pour retrouver leur chemin vers les récifs, où ils passeront le reste de leur vie - c'est-à-dire s'ils peuvent les entendre.

Mais les humains - et leurs navires, les études sismiques, les canons à air comprimé, les pieux, la pêche à la dynamite, les plates-formes de forage, les hors-bord et même le surf - ont fait de l'océan un endroit insupportablement bruyant pour la vie marine, selon un examen approfondi de la prévalence et de l'intensité de les impacts du bruit anthropique des océans publié jeudi dans la revue Science . Cet article, une collaboration entre 25 auteurs du monde entier et de divers domaines de l'acoustique marine, est la plus grande synthèse de preuves sur les effets de la pollution sonore océanique.

«Ils ont frappé en plein dans le mille», a déclaré Kerri Seger, chercheuse senior à Applied Ocean Sciences qui n'a pas participé à la recherche. «À la troisième page, je me suis dit: Je vais envoyer ceci à mes élèves.'»

Le bruit anthropique noie souvent les paysages sonores naturels, mettant la vie marine sous un immense stress. Dans le cas des bébés poissons clowns, le bruit peut même les condamner à errer dans les mers sans direction, incapables de retrouver leur chemin.

«Le cycle est rompu», a déclaré Carlos Duarte, écologiste marin à l'Université King Abdullah des sciences et de la technologie en Arabie saoudite et auteur principal du document. «La bande-son de la maison est désormais difficile à entendre et, dans de nombreux cas, a disparu.»

Noyer les signaux

Canons à air sur un navire sismique dans les eaux au large du Brésil.Canons à air sur un navire sismique dans les eaux au large du Brésil. © Leo FRANCINI / Alamy

Dans l'océan, les signaux visuels disparaissent après des dizaines de mètres et les signaux chimiques se dissipent après des centaines de mètres. Mais le son peut parcourir des milliers de kilomètres et relier les animaux à travers les bassins océaniques et dans l'obscurité, a déclaré le Dr Duarte. En conséquence, de nombreuses espèces marines sont parfaitement adaptées pour détecter et communiquer avec le son. Les dauphins s'appellent par des noms uniques. Toadfish (2) bourdonnement. Trille de phoques barbus. Chants de baleines….

Les scientifiques sont conscients du bruit anthropique sous-marin et de sa propagation depuis environ un siècle, selon Christine Erbe, directrice du Center for Marine Science and Technology de l'Université Curtin de Perth, en Australie, et auteur de l'article. Mais les premières recherches sur la façon dont le bruit pourrait affecter la vie marine se sont concentrées sur la façon dont les grands animaux réagissaient aux sources de bruit temporaires, comme une baleine faisant un détour autour des plates-formes pétrolières pendant sa migration.

La nouvelle étude montre comment le bruit sous-marin affecte d'innombrables groupes de vie marine, y compris le zooplancton et les méduses . «L'ampleur du problème de la pollution sonore ne nous est apparue que récemment», a écrit le Dr Erbe dans un courriel.

L'idée de l'article est venue au Dr Duarte il y a sept ans. Il avait été conscient de l’importance des sons océaniques pendant une grande partie de sa longue carrière d’écologiste, mais il estimait que le problème n’était pas reconnu à l’échelle mondiale. Le Dr Duarte a constaté que la communauté scientifique qui se concentrait sur les paysages sonores océaniques était relativement petite et cloisonnée, avec des vocalisations de mammifères marins dans un coin, et une activité sismique sous-marine, une tomographie acoustique et des décideurs dans d'autres coins éloignés. «Nous avons tous participé à nos petites ruées vers l'or», a déclaré Steve Simpson, biologiste marin à l'Université d'Exeter en Angleterre et auteur du journal.

Le Dr Duarte voulait rassembler les différents coins pour synthétiser toutes les preuves qu'ils avaient rassemblées en une seule conversation; peut-être que quelque chose d'aussi grand entraînerait finalement des changements de politique.

Les auteurs ont examiné plus de 10 000 articles pour s'assurer qu'ils capturaient chaque vrille de la recherche en acoustique marine des dernières décennies, selon le Dr Simpson. Des modèles sont rapidement apparus, démontrant les effets néfastes du bruit sur presque toute la vie marine. «Avec toutes ces recherches, vous réalisez que vous en savez plus que vous ne pensez en savoir», a-t-il déclaré.

Une mère et son enfant dauphin Māui dans les eaux de Nouvelle-Zélande. Le dauphin de Maui, en voie de disparition, est lié à une aire biogéographique spécifique.Une mère et son enfant dauphin Māui (Cephalorhynchus hectori maui) dans les eaux de Nouvelle-Zélande. Le dauphin de Maui, en voie de disparition, est lié à une aire biogéographique spécifique et ne peut pas se déplacer vers des eaux plus calmes. © WWF

Le Dr Simpson a étudié la bioacoustique sous-marine - comment les poissons et les invertébrés marins perçoivent leur environnement et communiquent par le son - pendant 20 ans. Sur le terrain, il s'est habitué à attendre le passage d'un navire avant de retourner travailler à étudier le poisson. «Je me suis rendu compte: 'Oh, attendez, ces bateaux d'expérience de poissons passent tous les jours,'» dit-il.

La vie marine peut s'adapter à la pollution sonore en nageant, en rampant ou en suintant, ce qui signifie que certains animaux réussissent mieux que d'autres. Les baleines peuvent apprendre à contourner les voies de navigation très fréquentées et les poissons peuvent éviter le vrombissement d'un bateau de pêche qui s'approche, mais les créatures benthiques comme les concombres de mer lents n'ont guère de recours.

Si le bruit s'installe plus durablement, certains animaux partent tout simplement pour de bon. Selon une étude de 2002, lorsque des dispositifs de harcèlement acoustique ont été installés pour dissuader les phoques de s'attaquer à leurs proies dans les fermes salmonicoles de l'archipel de Broughton en Colombie-Britannique, les populations d'épaulards ont considérablement diminué jusqu'à ce que les dispositifs soient retirés .

Ces évacuations forcées réduisent la taille des populations car de plus en plus d'animaux abandonnent leur territoire et se disputent les mêmes réserves de ressources. Et certaines espèces qui sont liées à des aires de répartition biogéographiques limitées, comme le dauphin de Maui, en voie de disparition, n'ont nulle part où aller. «Les animaux ne peuvent pas éviter le son parce qu'il est partout», a déclaré le Dr Duarte.

Même les sons temporaires peuvent causer des lésions auditives chroniques chez les créatures marines assez malchanceuses pour être prises dans le sillage acoustique. Les poissons et les mammifères marins ont des cellules ciliées, des récepteurs sensoriels pour l'audition. Les poissons peuvent faire repousser ces cellules, mais les mammifères marins ne le peuvent probablement pas.

Heureusement, contrairement aux gaz à effet de serre ou aux produits chimiques, le son est un polluant relativement contrôlable. «Le bruit est le problème le plus facile à résoudre dans l'océan», a déclaré le Dr Simpson. «Nous savons exactement ce qui cause le bruit, nous savons où il se trouve et nous savons comment l’arrêter.»

En quête de calme

Cargaison en route vers le port de Vancouver en Colombie-Britannique.Cargaison en route vers le port de Vancouver en Colombie-Britannique. © Alana PATERSON pour le New York Times

De nombreuses solutions à la pollution sonore anthropique existent déjà, et sont même assez simples. «Ralentissez, déplacez la voie de navigation, évitez les zones sensibles, changez les hélices», a déclaré le Dr Simpson. De nombreux navires utilisent des hélices qui provoquent beaucoup de cavitation: de minuscules bulles se forment autour de la pale de l'hélice et produisent un horrible bruit de crissement. Mais des conceptions plus silencieuses existent ou sont en cours d'élaboration.

«La conception des hélices est un espace technologique en évolution très rapide», a déclaré le Dr Simpson. D'autres innovations incluent les rideaux à bulles, qui peuvent s'enrouler autour d'un conducteur de pile et isoler le son.

Les chercheurs ont également signalé l'exploitation minière en haute mer comme une industrie émergente qui pourrait devenir une source majeure de bruit sous-marin, et ont suggéré que de nouvelles technologies pourraient être conçues pour minimiser le bruit avant le début de l'exploitation minière commerciale.

Les auteurs espèrent que la revue se connecte avec les décideurs, qui ont historiquement ignoré le bruit en tant que facteur de stress anthropique important sur la vie marine. L' accord BBNJ sur le droit de la mer des Nations Unies , un document qui gère la biodiversité dans les zones situées au-delà de la juridiction nationale, ne mentionne pas le bruit dans sa liste d'impacts cumulatifs.

Le 14e objectif de développement durable de l'ONU, qui se concentre sur la vie sous-marine, ne mentionne pas explicitement le bruit, selon le Dr Seger des Sciences océaniques appliquées. «L'ONU a organisé une semaine sur le bruit de l'océan où ils se sont assis et l'ont écouté, puis sont passés à un autre sujet», a-t-elle déclaré.

L'article de Science a subi trois séries de modifications, dont la dernière a eu lieu après que Covid-19 ait créé de nombreuses expériences imprévues: l'activité de navigation a ralenti, les océans sont devenus relativement silencieux et les mammifères marins et les requins sont retournés sur des voies navigables auparavant bruyantes où ils se trouvaient rarement vus. «Le rétablissement peut être presque immédiat», a déclaré le Dr Duarte.

Vivant avec le son

Crustacés sur le mont sous-marin X, un volcan sous-marin dans la mer des Philippines.Crustacés sur le mont sous-marin X, un volcan sous-marin dans la mer des Philippines. © Programme NOAA Vents

Un océan sain n'est pas un océan silencieux - la grêle crépitant dans les vagues à crête blanche, les glaciers dans l'eau, les gaz grouillant des évents hydrothermaux et les innombrables créatures qui frémissent, râpent et chantent sont tous les signes d'un environnement normal. L'un des 20 auteurs sur le papier est l'artiste multimédia Jana Winderen , qui a créé une piste audio de six minutes qui passe d'un océan sain - les appels des phoques barbus, des crustacés et de la pluie - à un océan perturbé, avec des bateaux à moteur et des tas d’autres nuisances.

Il y a un an, alors qu'il étudiait les espèces envahissantes dans les prairies d'herbes marines dans les eaux proches de la Grèce, le Dr Duarte était sur le point de prendre l'air lorsqu'il a entendu un grondement horrible au-dessus de lui: «un énorme navire de guerre au-dessus de moi, allant à toute vitesse .» Il est resté collé au fond jusqu'à ce que le navire de la marine passe, prenant soin de ralentir sa respiration et de ne pas épuiser son réservoir. Environ 10 minutes plus tard, le son a diminué et le Dr Duarte a pu prendre l'air en toute sécurité. «J'ai de la sympathie pour ces créatures», dit-il.

Lorsque les navires de guerre et autres bruits anthropiques cessent, les herbiers marins ont un paysage sonore qui leur est propre. Pendant la journée, les prairies photosynthétisantes génèrent de minuscules bulles d'oxygène qui oscillent dans la colonne d'eau, grandissant jusqu'à éclater. Tous ensemble, les explosions de bulles font un son scintillant comme de nombreuses petites cloches, invitant les larves de poissons à rentrer à la maison.

Sabrina IMBLER - © The New York Times (en anglais)

Notes d’Océan-vivant :

(1) - Le rumspringa est une pratique de la communauté anabaptiste amish, incorrectement interprétée par le monde extérieur comme un rite de passage vers l’adolescence.

(2) - Toadfish est le nom commun d'une variété d'espèces de plusieurs familles différentes de poissons.

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