L'Océan à la bouche

Baleines boréales: un comportement de recherche de nourriture unique

Au cours d'une étude de quatre ans à Cumberland Sound, au Nunavut, des chercheurs canadiens ont découvert que les baleines boréales ont des comportements alimentaires bien plus flexibles que prévu.

La baleine boréale (Balaena mysticetus) est le mammifère à la plus longue espérance de vie.La baleine boréale (Balaena mysticetus) est le mammifère à la plus longue espérance de vie. © Unknown

Les chercheurs ont suivi les baleines à l'aide de balises qui ont enregistré le temps passé sous l'eau et les profondeurs auxquelles elles ont plongé.

Ils ont comparé ces informations avec un autre ensemble de données qu'ils ont recueilli qui couvrait la distribution, l'abondance et la composition des espèces de proies boréales à différentes profondeurs d'eau.

Leur objectif était d'obtenir une image plus claire du comportement alimentaire de la baleine boréale.

Une baleine boréale.Une baleine boréale. © [1]

Alors qu'ils recueillaient ces données dans un coin éloigné du Nunavut avec des conditions météorologiques imprévisibles, l'équipe a été mise à l'épreuve avec une série de défis. «Aussi préparée que vous soyez et aussi désireuse que vous le vouliez de sortir, si vous avez de mauvaises conditions de glace, c'est impossible», a déclaré Sarah Fortune, chercheuse principale de l'étude et chercheuse invitée à l'IOF.

«Nous avons mené une opération à deux navires. Normalement, avec ce type de projet, vous auriez un grand navire océanographique avec tout votre équipement à bord et vous vivriez sur le bateau… mais nous travaillions avec des bateaux plus petits. Chaque jour, nous étions sur le terrain, nous devions transporter notre équipement hors du bateau, qui était une immense cage océanographique avec tous ces instruments montés dedans».

Sarah Fortune attribue le succès du projet à une étroite collaboration avec les Inuits locaux de la région.

«Ils avaient pas mal d'expérience de travail sur l'eau avec des baleines boréales et connaissaient les endroits à regarder, les heures à regarder, et ils étaient capables de très bien lire les baleines», a-t-elle déclaré.

Ce qui a le plus surpris les chercheurs, c'est que les baleines boréales avaient un modèle d'alimentation distinctif, se déplaçant entre différentes «couches de proies» (les profondeurs de l'eau où résident différentes espèces de proies), au lieu de s'alimenter systématiquement aux mêmes endroits.

Les baleines avaient tendance à rechercher un zooplancton plus riche en énergie situé à de plus grandes profondeurs. Cependant, ils alternaient entre des plongées profondes et des plongées peu profondes, abandonnant parfois le plus grand zooplancton plus profond sous l'eau pour se nourrir des espèces moins denses en énergie plus proches de la surface de l'eau.

«Il se peut que les baleines fassent une analyse coûts-avantages entre l'énergie que vous dépenseriez pour plonger plus profondément plus longtemps par rapport à se nourrir de ces fruits mon nourrissants qui sont beaucoup plus accessibles», a déclaré Sarah Fortune.

Des baleines boréales.Des baleines boréales. © [1]

Les chercheurs ont également pu comparer l'activité des baleines dans deux fjords du détroit de Cumberland proches l'un de l'autre. Les baleines boréales passaient la plupart de leur temps au Kingnait Fiord, mais se rendaient rarement au Pangnirtung Fiord adjacent.

Les chercheurs ont émis l'hypothèse que la préférence se résume à Kingnait ayant une couche riche en énergie et profonde de zooplancton arctique de grande taille.

«Cette étude enseigne deux choses», a déclaré Andrew Trites, un professeur de l'IOF qui a contribué au projet en tant que co-directeur du doctorat de Sarah Fortune.

«Premièrement, il fournit des informations de base importantes qui peuvent être utilisées pour interpréter les changements futurs susceptibles de se produire dans la répartition, le nombre et les comportements des baleines. La seconde est que cela nous aide également à comprendre ce dont les baleines boréales ont besoin pour survivre».

Comprendre les besoins des baleines boréales est une première étape cruciale pour savoir comment elles réagiront au changement climatique.

Sarah Fortune dit que l'étude fournit également des preuves supplémentaires des vastes différences entre la conscience humaine et animale. «J'ai l'impression qu'avec toutes ces études sur l'écologie de la recherche de nourriture, ce que nous voyons régulièrement, c'est que ces animaux sont de loin supérieurs à ce que nous ne pourrions jamais être pour détecter des proies et pour détecter de grandes biomasses de proies».

[1] Crédit photo: Thomas SEITZ, LGL Limited (William KOSKI), Pêches et Océans Canada (Steve FERGUSON), WWF-Canada (Brandon LAFOREST), Université de la Colombie-Britannique (Sarah FORTUNE), Pangnirtung HTO, Ricky et Peter KILABUK.

© The University of British Columbia (en anglais)

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