L'Océan à la bouche

Pourquoi avons-nous besoin des requins

Pourquoi les dauphins ont-ils eu «Flipper» tandis que les requins ont eu «Les dents de la mer» ? Ces animaux majestueux et très divers apportent un équilibre à l'écosystème océanique, et ils sont en grave danger.

Le requin marteau.

Le requin marteau. © Unknown

Chaque jour, alors que le soleil se couche sur les îles Raja Ampat bordées de corail en Indonésie, un prédateur sous-marin remue. En tant que prédateurs, ce n'est pas particulièrement gros ou féroce - à un bras de la tête à la queue, avec un museau moustachu reniflant.

Ce qui est unique, ce n’est pas tant qu'il se promène le long des fonds marins mais qu’il marche. Utilisant ses quatre nageoires comme pattes et tordant sa colonne vertébrale comme un lézard, il peut émerger de l'eau et retenir son souffle pendant une heure, traversant le récif exposé et grimpant entre les bassins de marée pour trouver une proie.

C'est un requin qui marche, et loin de la vision stéréotypée de ces bêtes funestes, il raconte une histoire alternative sur l'apparence et la vie des requins. Les biologistes ont récemment confirmé qu'il existe neuf espèces de requins qui marchent.

Ce sont les plus récents requins de l'océan - probablement âgés de seulement 9 millions d'années en tant que groupe, les deux plus jeunes espèces se séparant il y a moins de 2 millions d'années - remettant en question la notion établie selon laquelle les requins sont anciens et immuables.

Ce ne sont pas des survivants évolutifs d'époques révolues, mais des animaux qui continuent de s'adapter.

Le requin qui marche, la plus récente espèce de requin dans l'océan.

Le requin qui marche, la plus récente espèce de requin dans l'océan. © Gerry ALLEN / International Conservation

Les requins marcheurs ne représentent eux-mêmes qu'une fraction de l'immense diversité des requins.

Il y a des requins-ronces et des requins-chats, des requins nocturnes et des requins-tigres, des requins-anges nébuleux et de splendides requins-lanternes, mais aussi, des requins-baleines, des requins-taupes, des requins-bouledogues, des requins-soyeux… voire des requins-marteaux ou des requin-tapis !

En tout, plus de 500 espèces sont vivantes aujourd'hui.

Une espèce de requin sur 10 est bioluminescente: elle s'éclaire dans l'obscurité. Un autre est si petit que vous pourriez le ranger dans une poche, et il a ses propres petites poches - remplies, pour une raison inconnue, de glue brillante.

Certains requins gonflent pour paraître plus gros et plus effrayants qu'ils ne le sont en réalité. Les requins femelles peuvent être enceintes pendant trois ans à la fois ou avoir des naissances en demeurant vierges.

Mais si tout ce que vous saviez sur les requins, vous l'avez appris d'Hollywood, vous penseriez qu'il s'agissait d'horreurs aquatiques. Les requins ont un genre de film qui leur est propre: il y a des films sur les requins fantômes et les requins zombies, les requins qui giclent de l'acide, les requins tueurs qui nagent dans le sable ou la neige…

Encore plus problématique est lorsque les films les plus crédibles dépeignent les requins comme des méchants monstrueux: en 2016, «The Shallows» présentait une surfeuse brutalement attaquée par un grand blanc vengeur, conduisant un groupe de scientifiques marins à écrire une lettre ouverte à Columbia Pictures avertissant que le film était une mauvaise caractérisation dangereuse qui pourrait empêcher l'opinion publique de se retourner contre les requins.

Un grand requin blanc prêt à l’attaque.

Un grand requin blanc prêt à l’attaque. © Unknown

En réalité, les requins sont surexploités par millions. Ils ne sont pas adaptés pour être des proies, plutôt que des prédateurs: les requins grandissent lentement, passant des âges à l'adolescence avant d'atteindre la maturité; ils pondent peu d'œufs et donnent naissance à quelques petits, pas assez pour reconstituer des populations en déclin.

Ceux qui restent en vie peuvent passer des décennies, voire des siècles, à absorber les polluants et les plastiques d'origine humaine. Les requins individuels ont vu leur monde devenir plus chaud et plus acide au cours de leur vie: les requins du Groenland qui nagent aujourd'hui sont nés lorsque l'océan Arctique était de plusieurs degrés plus frais.

Le résultat de tout cela est tristement prévisible. Au dernier décompte, un quart (et bien plus encore pour certaines espèces) de tous les requins et leurs cousins ??aplatis, les raies, se sont avérés menacés d'extinction.

Les requins comptent pour l'humanité. Beaucoup de choses sont perdues lorsqu'elles disparaissent des mers. «Nous pouvons apprendre beaucoup des requins», déclare Jasmin Graham, biologiste des requins et coordinateur du projet MarSci-Lace au Mote Marine Laboratory en Floride, où les chercheurs étudient comment les requins guérissent rapidement les blessures et comment ils ont développé l'immunité contre de nombreuses maladies.

«S'ils ne sont pas là, alors cette histoire évolutive, cette information, est perdue.»

Aux Jeux olympiques de Pékin de 2008, le nageur Michael Phelps a remporté huit médailles d'or portant un costume inspiré des minuscules denticules dentaires de la peau des requins qui réduisent la traînée et augmentent leur vitesse. (Les combinaisons ont ensuite été interdites après que des études ont révélé qu'elles emprisonnaient les bulles d'air, aidant les nageurs à flotter.)

Les requins-baleines, le plus gros poisson de la mer, ramassent du minuscule plancton pendant qu'ils voyagent.

Les requins-baleines, le plus gros poisson de la mer, ramassent du minuscule plancton pendant qu'ils voyagent. © Alamy

Les requins importent non seulement parce qu'ils peuvent être utiles pour les humains, mais aussi pour des écosystèmes océaniques entiers.

«Il a été démontré que de nombreuses espèces de requins sont des prédateurs clés», dit Graham. «Ils maintiennent l'équilibre dans les écosystèmes et maintiennent les choses en ordre, éliminant les proies les plus faibles et les plus malades et empêchant toute espèce d'exploser en nombre et de prendre le relais.»

Une étude comparant des îles éloignées du Pacifique central a montré que lorsque les requins sont pêchés, les récifs coralliens peuvent être dominés par de petits poissons et envahis par les algues. «Nous ne comprenons pas tant que nous ne perdons pas l'espèce à quel point c'était important», dit Graham.

Nous devons parler des requins. Bien qu'aucun requin n'ait encore suivi le chemin du dodo, de nombreuses espèces sont alignées pour une extinction imminente. Et la perte de requins ne concerne pas seulement la disparition des espèces, mais une diminution de leur ancienne abondance.

Tout comme l'effacement de la faune indigène des continents - des ours et des loups, des tigres et des lions, des koalas et des kakapos - les océans perdent désormais leurs requins. La seule différence est que leur disparition passe généralement inaperçue.

En plus de 20 ans de plongée et de recherche sur les océans, j'ai eu de nombreuses rencontres avec des requins sauvages, chacun étant un moment à chérir et à noter dans mon carnet de plongée. J'avais l'habitude de me sentir aventureuse lorsque ma famille et mes amis me demandaient si j'avais peur de plonger avec les requins. (Non, jamais.) Mais de plus en plus, au fur et à mesure que la question est posée, cela m'inquiète - que tant de gens pensent encore de cette façon.

Requin wobbegong (requin-tapis) à glands parmi les coraux au large de la Papouasie occidentale, en Indonésie.

Depuis des années, les scientifiques et les défenseurs de l'environnement disent que les requins ont plus à craindre des humains que nous n'en avons d'eux. Choisissez la statistique que vous préférez parmi les choses qui risquent le plus de vous tuer: un distributeur automatique qui tombe, une noix de coco qui tombe. Il y a toujours cette idée persistante que les requins sont dangereux, vindicatifs et brutaux. La peur n'est certainement pas délibérément attisée par le très petit nombre de personnes qui ont été attaquées par des requins, dont beaucoup, malgré la perte de membres, sont devenues des défenseurs fervents de la conservation des requins.

«En tant qu'enfant, j'ai vu «Jaws» (Les dents de la mer), et je n'avais pas particulièrement peur de ça», dit Graham. «Je demandais juste pourquoi? Pourquoi les gens pensent-ils qu'ils sont si effrayants? En quoi sont-ils différents d'un dauphin? Ce sont tous les deux des prédateurs. Pourquoi les requins ont-ils eu une mauvaise réputation et les dauphins doivent-ils avoir «Flipper»? »

Ces animaux majestueux font bien pire dans le monde entier qu'ils ne l'étaient en 1975, lorsque Jaws est sorti . Ils ont besoin de toute la publicité positive qu'ils peuvent obtenir. De nouvelles histoires doivent être racontées sur les requins - les grands et les petits, ceux qui marchent et brillent, et toutes les autres choses qu'ils peuvent être.

Helen SCALES - © The Guardian (en anglais)

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