L'Océan à la bouche

Les requins sont "essentiels" à la restauration des écosystèmes

Des recherches dans la baie australienne montrent que l'absence de requins prédateurs peut exacerber les dommages climatiques extrêmes.

Les requins tigres ont protégé les herbiers marins en empêchant les dugongs et les tortues de surpâturer.

Les requins tigres ont protégé les herbiers marins en empêchant les dugongs et les tortues de surpâturer. © Getty Images

Les conclusions sont arrivées après que les scientifiques ont pu déterminer l'importance du prédateur suprême pour un écosystème unique à la suite d'une vague de chaleur marine extrême en 2011, qui a anéanti un quart de l'une des prairies marines les plus grandes et les plus riches en biodiversité du monde à Shark Bay, en Australie occidentale.

Une équipe d'experts de la Florida International University (FIU), de l'Université de Washington et de l'Université Deakin en Australie, savait d'après une étude précédente comment les requins tigres de la baie protégeaient les prairies en modifiant le comportement des dugongs et des tortues, qui broutent les herbiers, dans des schémas d'alimentation moins destructeurs. Ils voulaient savoir ce qui se passerait s'il n'y avait pas de requins.

«Nous voulions une réponse à la question: l'absence de grands prédateurs peut-elle aggraver les effets du changement climatique?» a déclaré Rob Nowicki, auteur principal et affilié de recherche au Mote Marine Laboratory, qui a mené l'étude en tant que doctorant à la CRF. «Cela peut-il provoquer une spirale descendante d'une situation déjà mauvaise?»

Après la canicule, qui a détruit la canopée des herbiers marins, une grande partie de la population de dugong a temporairement quitté la baie, préparant le terrain pour une expérience unique sur le terrain. Dans un article publié dans le Journal of Animal Ecology , les scientifiques expliquent comment ils ont utilisé une zone endommagée de la baie, où de nouvelles herbes marines résistantes à la chaleur avaient poussé, comme laboratoire.

En utilisant des calculs basés sur le taux de pâturage des dugongs en l'absence de requins, ils ont pu imiter artificiellement le taux d'alimentation. Les plongeurs avec des truelles ont reproduit les schémas de pâturage des dugongs, en creusant périodiquement les herbiers fraîchement cultivés, une pratique que les scientifiques ont appelé le jardinage sous-marin.

«Cela nous a permis d'imiter le comportement des dugongs si les requins de la baie disparaissaient par magie ou étaient surexploités», a déclaré Nowicki.

Ils ont constaté que la canopée des herbiers marins la plus importante et la plus grande ne s'est pas rétablie, car elle était trop souvent perturbée par le pâturage des plongeurs. La recherche montre que lorsque les principaux prédateurs sont partis, non seulement la structure de l'écosystème se décompose, mais le taux de pâturage des herbivores rend impossible le rétablissement.

Un dugong australien dans la baie de Moreton.

Un dugong australien dans la baie de Moreton. Ils peuvent tellement brouter que les herbiers marins ne peuvent pas se remettre d'un événement climatique extrême. © Reuters

«Il est probable que cela se produise dans des endroits qui n'avaient pas 15 ans d'études et qui n'avaient pas cet événement climatique», a déclaré Nowicki. «Nous faisons valoir que la protection des espèces de prédateurs et le maintien de ces relations entre les espèces peuvent en fait conduire à la résilience à ces événements.»

Le Dr Mike Heithaus, biologiste marin à l'Université internationale de Floride et co-auteur de l'article, qui a étudié la baie pendant deux décennies, a déclaré: «Quand tout est parfait, nous ne réalisons peut-être pas à quel point les prédateurs sont importants. Mais lorsque les choses tournent mal - comme un événement climatique - c'est là que vous pouvez voir l'importance des prédateurs.

«Les requins tigres protègent les herbiers contre le pâturage. Le gros herbier n'est pas la nourriture préférée des dugongs, c'est le petit herbier qui s'installe en cas de perturbation. Mais nous constatons que les plus gros herbiers ne reviennent pas quand ils sont si souvent dérangés par le pâturage».

Karen MCVEIGH - © The Guardian (en anglais)

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