Norvège: la chasse à la baleine toujours d’actualité

La Norvège a annoncé qu'elle ciblerait jusqu'à 1.278 petits rorquals communs au cours de sa prochaine saison de chasse à la baleine, soit le même quota que les deux dernières années.

Un petit rorqual commun (aussi appelé baleine de Minke) à bord d’un navire norvégien.

Un petit rorqual commun (aussi appelé baleine de Minke) à bord d’un navire norvégien.© Institute of Cetacean Research

Alors que le gouvernement norvégien affirme que son programme de chasse à la baleine est durable, certains scientifiques, défenseurs de l'environnement et experts en bien-être animal contredisent cette affirmation.

Ces défenseurs de la lutte contre la chasse à la baleine soulignent également un nombre croissant de preuves suggérant que les baleines jouent un rôle central dans la régulation de l'écosystème marin et que les baleines valent plus vivantes que mortes.

Il y a un moratoire mondial sur la chasse commerciale à la baleine depuis 1986, mais la Norvège a choisi de rejeter cette interdiction.

La Norvège prévoit de tuer jusqu'à 1278 petits rorquals cette année, selon une annonce récente du ministère des Pêches du pays. Il s'agit du même quota que les deux années précédentes, bien que les baleiniers n'aient tué que 503 petits rorquals communs (Balaenoptera acutorostrata) en 2020 et 429 en 2019.

«La chasse à la baleine norvégienne concerne le droit d'utiliser nos ressources naturelles», a déclaré Odd Emil Ingebrigtsen, ministre norvégien de la pêche et des fruits de mer, dans un communiqué en norvégien.

«Nous gérons sur la base des connaissances scientifiques et de manière durable. De plus, les baleines sont saines et de bonne qualité, et les Norvégiens veulent des petits rorquals dans leur assiette.»

En 1982, la Commission baleinière internationale (CBI) a émis un moratoire mondial sur la chasse commerciale à la baleine, qui est entré en vigueur en 1986. Mais la Norvège, bien qu'étant membre de la CBI, s'est formellement opposée à cette décision et a continué à tuer des baleines chaque année depuis 1993.

Alors que les partisans soutiennent que le programme de chasse à la baleine de la Norvège est durable, certains scientifiques, défenseurs de l'environnement et défenseurs du bien-être animal ne sont pas d'accord, arguant qu'il n'est pas durable, contraire à l'éthique et va à l'encontre des objectifs de conservation du pays.

Petit rorqual commun aussi appelé baleine de Minke (Balaenoptera acutorostrata).

Petit rorqual commun aussi appelé baleine de Minke (Balaenoptera acutorostrata).

«Les humains ont une très mauvaise réputation quant à faire quoi que ce soit de durable en matière de chasse à la baleine, et nous ne devrions pas continuer de permettre à ce genre de processus de perdurer, simplement parce que quelqu'un dit qu'ils peuvent le faire de manière durable», a déclaré Ari Friedlaender de l'Université de Californie, Santa Cruz, à Mongabay dans une interview.

«Le fait qu'il y ait une interdiction internationale de la chasse commerciale à la baleine depuis 1986 indique clairement qu'il n'y a pas de moyen de le faire d'une manière qui soit durable.»

Friedlaender, qui a étudié les cétacés du monde entier, dit que les baleines jouent un rôle central dans la régulation de l'écosystème marin, donc les retirer des océans pourrait avoir un impact négatif sur l'environnement - et d'une manière que nous ne comprenons peut-être pas pleinement.

«Plus nous en apprenons sur les baleines, plus nous reconnaissons qu'elles fournissent des services écosystémiques à une gamme d'échelles», a déclaré Friedlaender. «La présence de baleines et l'abondance de celles-ci peuvent en fait stimuler la croissance en raison de la façon dont elles font circuler les nutriments dans leur environnement - et si vous retirez beaucoup d'animaux d'une petite zone, vous pouvez avoir un impact sur la productivité de cet écosystème [ et] également perturber l'équilibre de l'écosystème.

Si vous enlevez un prédateur important qui mange beaucoup de poissons fourrages ou un certain type de proie, cela va laisser des opportunités à d'autres espèces d'entrer et de changer la structure de l'écosystème, et cela peut avoir des conséquences graves sur son équilibre.

Elsa Cabrera, directrice exécutive du Centre de conservation des cétacés au Chili, partage un point de vue similaire. Elle soutient que les baleines valent plus vivantes que mortes en raison de leur contribution à la régulation de l'environnement marin , faisant référence à un rapport du Fonds monétaire international (FMI) qui affirme que les baleines fournissent divers services tels que l'augmentation de la production de phytoplancton et la capture de carbone.

Un rorqual commun tué par des baleiniers norvégiens.

Un rorqual commun tué par des baleiniers norvégiens. © Michael TENTEN / IMMCS.

«Je pense qu'aucun pays ne devrait continuer la chasse à la baleine», a déclaré Cabrera à Mongabay dans une interview. «Il ne s'agit plus de savoir si les baleines sont une espèce charismatique, si manger des baleines est un droit culturel, ou si l'utilisation durable des baleines est correcte ou non. Au cours des 10 dernières années, de nouvelles informations scientifiques nous montrent… le rôle clé des baleines dans le fonctionnement de l'écosystème».

Alors que son programme de chasse à la baleine continue de susciter de vives critiques, la Norvège s'efforce de se positionner comme un chef de file en matière de conservation des océans.

Par exemple, en décembre 2020, la Norvège a rejoint 13 autres pays dans le très médiatisé Ocean Panel, s'engageant à gérer durablement 100% de leurs océans d'ici 2025.

«Ils font des choses incroyables sur les déchets marins, les plastiques marins, les engins [de pêche] fantômes… et c'est vraiment intéressant, car ils ont également promulgué des très bonnes directives sur la façon de sauver les baleines qui restent coincées dans des engins fantômes ou dans des enclos d'aquaculture», a déclaré Kate O'Connell, consultant pour les animaux marins à l'Animal Welfare Institute. «Et donc ils travaillent sur ces questions, mais en même temps, ils disent: 'Eh bien, nous allons aller chasser la baleine.’»

O'Connell a déclaré qu'elle était également préoccupée par l'intérêt croissant de la Norvège pour la viande de baleine maigre, qui a entraîné de nombreux gaspillages.

«La viande de baleine peut contenir beaucoup de graisse - c'est une viande grasse pour la plupart», dit-elle. «Et donc ce que nous voyons, c'est que même s'ils capturent plus de baleines, ils produisent en fait moins de viande par baleine.»

Un rorqual commun et son baleineau d'un an sont traînés à bord du Nisshin Maru, un baleinier japonais.

Un rorqual commun et son baleineau d'un an sont traînés à bord du Nisshin Maru, un baleinier japonais. © Service australien des douanes et de la protection des frontières

En 2020, la viande de baleine a connu une légère résurgence alors que les Norvégiens se sont davantage tournés vers la nourriture locale pendant la pandémie COVID-19. Le ministre Ingebrigtsen a déclaré qu'il espérait que cette «tendance à la hausse» se poursuivrait cette année.

Pourtant, O'Connell a déclaré qu'elle ne s'attendait pas à ce que ce soit le cas.

«Comme nous l'avons vu dans le sondage que nous avons réalisé il y a deux ans, la demande est minuscule, très minime», a-t-elle déclaré. «Et donc… j'ai du mal à penser qu'ils seront en mesure de maintenir ce niveau d'intérêt une fois que le monde reviendra à la normalité.»

Le programme norvégien de chasse à la baleine suscite également des préoccupations en matière de bien-être animal, en particulier en ce qui concerne le temps qu'il faut à une baleine pour mourir une fois qu'elle a été frappée avec un harpon.

«Chaque année, environ 18% des animaux de la chasse norvégienne ne meurent pas instantanément… certains peuvent survivre plus longtemps que 15 minutes», a déclaré O'Connell. «En termes de bien-être animal, pour les animaux domestiques, cela ne passerait pas à l’ordre du jour.»

Dans le passé, le gouvernement norvégien a exigé que les baleiniers titulaires d'un permis passent un test de tir afin qu'ils puissent tuer une baleine avec un fusil si elle reste en vie après avoir été harponnée. L'année dernière, cette exigence de test a été éliminée en raison de la pandémie COVID-19, mais cette année, un test virtuel est proposé.

Un panneau publicitaire de la viande de baleine à Oslo, Norvège.

Un panneau publicitaire de la viande de baleine à Oslo, Norvège. © Kate O'CONNELL / AWI

«Encore une fois, je pense que cela ne correspond pas à ce qui est vraiment nécessaire, c'est-à-dire [qu’il faut] s'assurer que les chasseurs soient testés dans des conditions qu'ils rencontreront en mer», a déclaré O'Connell.

«Et c'est aussi l'une des raisons pour lesquelles nous, en tant qu'organisation de protection des animaux, avons toujours eu des problèmes avec la chasse à la baleine - parce que c'est extrêmement difficile lorsque vous êtes sur un navire qui se déplace partout avec des conditions de mer difficiles pour s'assurer que vous tuez un animal instantanément sans aucune souffrance.

On estime qu'il y a environ 200.000 petits rorquals communs dans le monde, selon l'UICN, qui classe l'état de conservation de l'espèce comme étant «le moins préoccupant».

L'espèce est divisée en quatre stocks principaux dans l'Atlantique Nord, la Norvège ciblant principalement la population de l'Atlantique Nord-Est, selon Justin Cooke, membre du groupe de spécialistes des cétacés de la Commission de la survie des espèces de l'UICN et du comité scientifique de la CBI. La population de l'Atlantique du Nord-Est était estimée à environ 89.264 baleines en 2010 sur la base des données recueillies entre 2008 et 2013, a-t-il déclaré.

Les demandes de participation à la chasse à la baleine de cette année sont toujours ouvertes, bien que Mme O'Connell prévoie qu'il y aura environ 13 navires cette année, ce qui est le même nombre que l'an dernier. La saison débutera officiellement en avril.

La Norvège a tué plus de 14000 petits rorquals depuis 1993.

Elizabeth Claire ALBERTS - © Mongabay (en anglais)

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