La limace de mer qui s’auto-décapite pour faire repousser son corps

Au Japon, des scientifiques ont assisté à un miracle de la nature dans un laboratoire de l’université des femmes de Nara: une espèce de limace de mer, appartenant à l’ordre des Sacoglosses, se décapite pour regénérer son corps.

cette espèce de limace de mer peut se décapiter elle-même puis faire repousser un corps entièrement nouveau.

Cette espèce de limace de mer peut se décapiter elle-même puis faire repousser un corps entièrement nouveau. © Sayaka MITOH / Nara Women’s University

Des scientifiques japonais ont découvert que cette espèce de limace de mer peut se décapiter elle-même puis faire repousser un corps entièrement nouveau, avec un cœur qui bat et d'autres organes vitaux.

La tête désincarnée de la limace de mer sacoglossa [1] se régale d'algues pendant que son ancien corps se décompose et qu'un nouveau grandit.

Le processus, de l'excrétion sous le cou à la repousse d'un nouveau corps, a pris moins d'un mois, dans un exemple extrême d'un processus connu sous le nom d'autotomie.

Sayaka Mitoh, de l'Université des femmes de Nara, a déclaré: «Nous avons été surpris de voir la tête bouger juste après l'autotomie.»

Rapportés dans la revue Current Biology , Mitoh et son collègue Yoichi Yusa ont écrit comment, dans leurs études sur l'histoire de la vie des limaces de mer, ils ont repéré quelque chose d'étrange.

Trois des plus jeunes limaces de mer élevées en laboratoire et un spécimen sauvage en cours d'élevage, «autotomisés à la position du cou», laissant derrière eux un corps avec son cœur, ses reins, son intestin et la plupart des organes reproducteurs.

La tête vivante et désincarnée de la limace de mer sacoglossa.

La tête vivante et désincarnée de la limace de mer sacoglossa. © Sayaka MITOH / Nara Women’s University

Alors que les corps n'ont pas survécu très longtemps (de quelques jours à quelques mois avant de se décomposer), les têtes décapitées ont commencé à se nourrir d'algues en quelques heures et ont guéri la «blessure» en un jour.

Mitoh et Yusa ont remarqué une rainure sur le cou des limaces de mer. Ils ont attaché du nylon autour de lui pour stimuler le tour du mollusque, et certains de ces spécimens ont été consciencieusement exécutés.

Les scientifiques pensent que les limaces de mer ont peut-être développé cette technique pour se débarrasser d'un parasite dans leur corps.

Un autre élément clé de l'astuce consiste à trouver un moyen d'obtenir de l'énergie lorsque vous n'avez pas de système digestif.

Les scientifiques pensent que les limaces de mer utilisent l'énergie de la photosynthèse qui se produit dans les cellules qu'elles ont acquise grâce aux algues qu'elles ont mangées.

«Je les appelle des limaces à énergie solaire », a déclaré le professeur Maria Byrne, de l'Université de Sydney, qui n'a pas participé à la recherche.

Byrne est un biologiste marin qui a étudié l'autotomie chez les étoiles de mer.

Elle a déclaré que certaines espèces d'étoiles de mer sont capables de faire repousser un nouveau système nerveux central, de régénérer un nouveau corps à partir d'un bras sectionné ou même de se diviser en deux pour coloniser un habitat.

La capacité des limaces de mer à faire repousser un corps entier était «assez remarquable», a-t-elle dit, et cette capacité était probablement liée à la présence de cellules souches.

«Les cellules souches sont présentes chez tous les animaux invertébrés. C'est un mécanisme courant, mais il est perdu chez les animaux supérieurs», a-t-elle déclaré.

D'autres animaux qui peuvent régénérer des parties du corps comprennent les salamandres qui peuvent repousser leur queue pleine, les axolotls (communément appelés poissons marcheurs mexicains) qui peuvent faire repousser des membres et certains poissons qui peuvent repousser des organes vitaux.

Graham READFEARN - © The Guardian (en anglais)

[1] - Les «Sacoglossa» (ou sacoglosses), forment un ordre de mollusques gastéropodes opisthobranches.

Ce sont de petites limaces de mer, qui pour la plupart sont herbivores (sauf 3 espèces) et se nourrissent du contenu d'algues vertes ou brunes. Certaines sont capables d'intégrer les chloroplastes des algues qu'elles consomment dans leurs propres cellules (kleptoplastie).

Contrairement aux apparences (et à leur nom populaire commun de «limaces de mer»), les sacoglosses ne sont pas des nudibranches. Ils s'en distinguent par leurs rhinophores enroulés et pas lamellés, et l'absence de panache branchial.

La plupart des espèces sont pourvues d'une discrète coquille bulloïde (Volvatella, Oxynoe), mais d'autres l'ont perdue (Elysia) ou l'ont considérablement modifiée (Juliidae). Certaines espèces adoptent l'apparence de leur environnement (généralement des algues), mais d'autres arborent au contraire des couleurs voyantes pour impressionner les prédateurs éventuels.

© Wikipédia

La nourriture d'«Elysia timida», est composée d'algues vertes et d'algue brune

La nourriture d'«Elysia timida», est composée d'algue(s) verte(s) dont «Acetabularia acetabulum» et de l'algue brune «Padina pavonic». © G. Parent – Wikimedia - Domaine public

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