En Antarctique, des phoques collaborent avec des scientifiques

Selon une nouvelle étude parue début mars et supervisée par l'université britannique d'East Anglia (UEA), les eaux de fonte de l'Antarctique sont plus nombreuses qu'on ne le pensait. Des résultats obtenus grâce à l'aide précieuse de phoques et d'éléphants de mer.

Phoque de Weddell et manchots Adélies pris sur la pointe sud de l'île des Pétrels, abritant la base Française Dumont d'Urville.

Phoque de Weddell et manchots Adélies pris sur la pointe sud de l'île des Pétrels, abritant la base Française Dumont d'Urville. © Matthieu WEBER - wikimedia - Domaine public

Face à l'urgence climatique, toutes les bonnes volontés sont les bienvenues. En Antarctique, sept phoques de Weddell (Leptonychotes weddellii) et sept éléphants de mer (Mirounga leonina) ont été équipés en 2014 d'instruments fixés sur leur tête pour mesurer la température et la salinité de l'eau.

Parmi eux, trois phoques-laborantins ont occupé la baie de Pine Island pendant l'hiver, de juillet à septembre, une période d'ordinaire peu propice aux observations par navire ou par avion. Comme de nombreux glaciers autour de l'Antarctique confrontés au dérèglement climatique, Pine Island (le glacier de l'île du Pin, dans l'ouest) s'amincit rapidement. C'est son eau fondue qui a intéressé les chercheurs.

Les phoques révèlent des menaces inquiétantes pour les glaciers en voie de disparition

Sept ans plus tard, en ce début mars 2021, des scientifiques de l'université britannique d'East Anglia publient l'analyse de ces précieuses données dans la revue Communications Earth & Environment. Yixi Zheng, l'auteure principal de l'étude, précise sa démarche dans un communiqué : "La température et la salinité changent partout où il y a de l'eau de fonte glaciaire. Nous utilisons donc ces indices pour en trouver la trace."

Grâce aux relevés effectués par les phoques, il est apparu que les eaux de fonte de l'Antarctique étaient plus nombreuses qu'on ne pensait auparavant, qu'elles modifiaient le climat, empêchaient la formation de glace marine et boostaient la productivité biologique. Des mécanismes jamais identifiés aussi finement par le passé.

L'un des phoques de Weddell qui a prêté patte forte aux scientifiques.

L'un des phoques de Weddell qui a prêté "patte" forte aux scientifiques. © Guilherme A. Bortolotto (Sea Mammal Research Unit, University of St Andrews).

"Comme l'eau de fonte est plus chaude et plus douce que l'eau ambiante, elle est plus légère que cette dernière et a plus de chances de remonter, poursuit Yixi Zheng. Elle apporte de la chaleur et des nutriments tels que le fer à la surface, ce qui peut faire fondre la glace de mer près des glaciers, maintenir des zones d'eaux libres et augmenter le niveau de nutriments près de la surface, qui peuvent à leur tour stimuler la croissance des planctons marins comme les algues."

Pour en savoir plus sur la fonte des plates-formes glaciaires de l'Antarctique (ces prolongements de glace au-dessus de la mer qui restent attachés au continent et renforcent la calotte), les scientifiques affirment que des recherches supplémentaires sont nécessaires. Ils ne précisent pas s'ils auront, ou non, recours à de nouveaux auxiliaires pinnipèdes.

Léia SANTACROCE - © GEO

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