L'Océan à la bouche

Des satellites pour surveiller la santé mondiale des récifs

Le blanchissement des coraux - ce qui se passe lorsque la hausse des températures pousse les coraux à expulser leurs algues vitales - est devenu un problème dans presque toutes les régions du monde.

Blanchissement des coraux à Heron Island - en Australie - en février 2016.

Blanchissement des coraux à Heron Island - en Australie - en février 2016. © The Ocean Agency / XL Catlin Seaview Survey / Richard VEVERS / Flickr (CC BY 2.0

Alors que les récifs coralliens de toute la région indo-pacifique ont blanchi en réponse à la hausse des températures de la mer, les récifs autour de la lagune de Marovo dans les îles Salomon ont pour la plupart conservé leur couleur.

Mais en mars 2021, tout a changé: les récifs autrefois sains du lagon sont devenus d'un blanc fantomatique alors que la température de l'eau atteignait de nouveaux sommets, au grand dam des défenseurs de l'environnement.

Le blanchissement des coraux - ce qui se passe lorsque la hausse des températures pousse les coraux à expulser leurs algues vitales - est devenu un problème dans presque toutes les régions du monde. Certains modèles prédisent que 70% à 90% des récifs coralliens du monde seront perdus en à peine 30 ans si des mesures ne sont pas prises pour atténuer les effets du changement climatique et d'autres pressions anthropiques sur l'océan, telles que le développement côtier et la pêche non durable.

Greg Asner menant des travaux de terrain sur les récifs coralliens à Hawaï.

Greg Asner menant des travaux de terrain sur les récifs coralliens à Hawaï. © Greg ASNER

Pour surveiller le problème du blanchissement des coraux, les scientifiques travaillant avec Allen Coral Atlas - une initiative de recherche développée par l'Arizona State University (ASU), l'Université du Queensland, la National Geographic Society, Planet et Vulcan - viennent de lancer le premier satellite mondial.

Outil de surveillance récifal, le système peut suivre les événements de blanchissement en temps quasi réel et fournir une vue d'ensemble des tendances et des changements dans la santé des récifs coralliens.

Les chercheurs impliqués dans le projet affirment que le système de surveillance peut éclairer les efforts et les politiques de conservation en fournissant des informations critiques sur les récifs soumis à un stress et ceux qui semblent plus résistants à des événements tels que les vagues de chaleur marines.

«Notre capacité à surveiller les changements dans les conditions des récifs coralliens a toujours été une exigence claire mais difficile pour prendre des décisions sur les endroits où appliquer nos meilleures stratégies de restauration et de protection», Greg Asner, directeur général de l'Allen Coral Atlas et directeur du Center for Global de l'ASU.

Discovery and Conservation Science, a déclaré dans un communiqué : «Le nouveau système de surveillance de l'Atlas est une étape majeure dans nos efforts pour attirer l'attention sur le récif à l'échelle mondiale, mais avec des détails extraordinaires nécessaires pour des interventions progressives sur les récifs.»

Données pour la Nouvelle-Calédonie le 26 avril 2021 générées par le Allen Coral Atlas Monitoring System.

Données pour la Nouvelle-Calédonie le 26 avril 2021 générées par le Allen Coral Atlas Monitoring System. © Allen Coral Atlas

Données de blanchiment de l'Atlas pour Madagascar le 26 avril 2021.

Données de blanchiment de l'Atlas pour Madagascar le 26 avril 2021. © Allen Coral Atlas

L'Allen Coral Atlas utilise des images satellite haute résolution fournies quotidiennement par la société d'imagerie américaine Planet, qui est exécutée via un algorithme qui permet de cartographier les coraux stressés ainsi que les coraux en bonne santé.

«Cette capacité de surveillance nous aidera à voir, pour la première fois, où et dans quelle mesure le blanchissement des coraux est susceptible de se produire ainsi que les endroits où il ne blanchit pas afin que nous puissions identifier les récifs résilients», Paulina Gerstner, directrice du programme pour l'Allen Coral Atlas, a déclaré dans un communiqué. «Le système est le résultat d'années d'efforts impliquant nos écologistes, nos chercheurs en télédétection, nos ingénieurs en logiciel et bien d'autres.»

Coraux blanchis à Hawaï.

Coraux blanchis à Hawaï. © Greg ASNER

Une version bêta de l'Allen Coral Atlas a été testée à Hawaii pendant la vague de chaleur du Pacifique de 2019, qui a provoqué un blanchissement généralisé dans l'archipel.

Le programme pilote a aidé à identifier les points chauds de blanchiment qui étaient difficiles à détecter avec les méthodes traditionnelles basées sur le terrain.

En outre, cela a permis aux chercheurs d'identifier des coraux résistants à la chaleur qui pourraient être utilisés à des fins de restauration.

«Il est important que les gens comprennent qu'il ne s'agit que de la première version mondiale de notre système de surveillance», a déclaré Asner. «Nous avons l'intention de l'améliorer et de l'étendre pour inclure une gamme plus large d'impacts sur les récifs tels que les polluants terrestres et marins et les sédiments. Ce premier système véritablement mondial de surveillance des récifs n'est qu'une goutte d'eau dans le seau pour ce qui est à venir.»

© Mongabay (en anglais)

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