L'Océan à la bouche

Mégalodon: encore plus gros qu'on ne le pensait

Ce requin géant s'est éteint depuis bien longtemps. Mais sa taille continue d'alimenter les fantasmes. Tout autant que les travaux très sérieux de chercheurs qui révèlent aujourd'hui une nouvelle manière de l'estimer.

Le mégalodon a disparu depuis au moins 2 millions d'années

Le mégalodon a disparu depuis au moins 2 millions d'années. © ANIBAL / Adobe stock

Le mégalodon a disparu il y a longtemps. Au moins 2 millions d'années, estiment les chercheurs. Mais il reste reconnu comme le plus grand requin ayant jamais vécu dans les océans terrestres.

Pourtant, sa taille exacte continue de faire débat. La plupart l'estime comprise entre 15 et 18 mètres. Se basant sur une méthode différente, des chercheurs du Musée d’histoire naturelle de Floride (États-Unis) suggèrent aujourd'hui qu'elle pourrait frôler les 20 mètres.

Pour comprendre, il faut d'abord savoir que la taille du mégalodon est estimée à partir de mesures réalisées sur des dents fossiles. Car au cours de sa vie, un mégalodon perdait des milliers de dents dont l'émail a l'avantage de très bien se conserver.

En évaluant la hauteur des dents -- de la pointe de la couronne à la ligne où la racine et la couronne se rencontrent -- et en l'injectant dans des équations établies sur l'exemple du grand requin blanc, les chercheurs remontent à la taille du requin géant.

Une dent de mégalodon peut mesurer jusqu’à près de 18 centimètres

Une dent de mégalodon peut mesurer jusqu’à près de 18 centimètres. Elle autorisait le requin gigantesque à s’attaquer à des proies charnues de type baleines ou dauphins. © Kristen GRACE / Musée d’histoire naturelle de Floride

Mais, en proposant l'exercice à ses étudiants, Victor Perez, paléontologue au Musée de la Marine Calvert (États-Unis), s'est aperçu d'un problème. Les calculs des étudiants, en effet, donnaient des résultats incroyablement imprécis. Allant de 12 à 45 mètres pour un mégalodon en particulier.

Il a d'abord cru à des erreurs de calcul ou de conversion. Il s'est finalement aperçu que les équations utilisées par les chercheurs depuis près de 20 ans donnaient des estimations variables en fonction de la dent mesurée.

Car, comme chez les Hommes, la taille et la forme des dents de mégalodon varient en fonction de sa position dans la bouche.

Reconstitution d’une mâchoire de mégalodon

Reconstitution d’une mâchoire de mégalodon. © Florida Museum

Plus de précisions, mais toujours pas de conclusion

C'est alors un paléontologue amateur français, Teddy Badaut, qui a proposé une solution : mesurer non pas la hauteur, mais la largeur des dents. Des travaux avaient en effet suggéré que, la largeur des dents étant limitée par la taille de la mâchoire, elle serait proportionnelle à la longueur du corps de l'animal. S'emparant de l'idée, les chercheurs ont établi les équations correspondantes.

En travaillant sur les dents fossiles de onze requins représentant cinq espèces différentes, parmi lesquelles le mégalodon, ils ont développé un modèle de la largeur d'une dent individuelle par rapport à la mâchoire pour une espèce donnée.

Désormais, lorsqu'un paléontologue découvre une seule dent de mégalodon de la taille de sa main, il peut comparer sa largeur à la moyenne obtenue dans l'étude et obtenir une estimation précise de la taille du requin.

Victor Perez souligne tout de même que la méthode garde une marge d'erreur d'environ 3 mètres lorsqu'elle est appliquée aux spécimens les plus gros.

Il reconnait aussi qu'il reste difficile de déterminer à partir de ses seules dents, la largeur exacte de la mâchoire du mégalodon. Car, chez certaines espèces de requins, les chercheurs observent des espaces entre chaque dent et chez d'autres, des dents qui se chevauchent.

«La question de la taille du mégalodon n'est toujours pas résolue. Pour aller plus loin, il nous faudrait un squelette complet», conclut le paléontologue, dans un communiqué du Musée dhistoire naturelle de Floride.

Nathalie MAYER - © Futura Sciences

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