L'Océan à la bouche

Une nouvelle espèce de baleine à fanon identifiée

Une étude montre qu’un petit groupe de cétacés évoluant au large de la Floride constitue une nouvelle espèce de baleine à part entière.

Une baleine de Bryde dans le golfe de Californie très proche de Balaenoptera ricei. © Larry MINDEN / AlamyUne baleine de Bryde dans le golfe de Californie très proche de Balaenoptera ricei. © Larry MINDEN / Alamy

La découverte récente d’une nouvelle espèce de baleine vient d’être confirmée dans une étude parue dans la revue Marine Mammal Science. Les scientifiques ont proposé de la nommer Balaenoptera ricei en hommage au biologiste Dale Rice, le premier à l’avoir repérée dans le golfe du Mexique.

Patricia Rosel, première auteure de la publication, étudie depuis plusieurs années les baleines de cette région. Avec son équipe, elle “avait déjà remarqué que des échantillons d’ADN provenant de baleines du golfe” semblaient indiquer qu’il s’agissait d’une espèce distincte de celles connues, rapporte le Tampa Bay Times.

“Mais pour confirmer cette hypothèse, il était nécessaire d’examiner le crâne” d’un tel mammifère. C’est donc seulement grâce à la découverte d’un cadavre de baleine dans les Everglades, en 2019, que les scientifiques ont pu effectuer des analyses pour confirmer leur intuition.

Cette nouvelle espèce appartient à un groupe [de cétacés] appelés Mysticeti, dans lequel on trouve la plus grande des baleines: la baleine bleue”, détaille le New Scientist.

Les deux journaux soulignent qu’on recense aujourd’hui moins de 100 individus de Balaenoptera ricei dans le golfe du Mexique. Un nombre particulièrement limité, qui fait dire au biologiste Michael Heithaus cité par le Tampa Bay Times : “La responsabilité nous incombe à présent de ne pas perdre cette espèce.”

L’étude de la revue Marine Mammal Science (en anglais)

© Courrier International

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