Les baleines grises du Pacifique meurent de faim

Mais qu'arrive-t-il aux baleines grises (Eschrichtius robustus) du nord-est du Pacifique ? Des chercheurs s'inquiètent de voir arriver dans les eaux mexicaines depuis trois ans des individus émaciés.

La baleine grise a disparu de l'Océan Atlantique à la suite de la chasse baleinière mais une population existe encore dans le Pacifique. © Christopher SWANNLa baleine grise a disparu de l'Océan Atlantique à la suite de la chasse baleinière mais une population existe encore dans le Pacifique. © Christopher SWANN

Au moins 378 baleines grises sont mortes

En ce moment même, en janvier, les premières baleines grises constituant cette population particulière arrivent sur leur site de reproduction au large de l'État mexicain de Basse-Californie.

"Depuis le début de leur migration vers le sud depuis leurs aires d'alimentation de haute latitude, plusieurs observations de baleines grises émaciées ont déjà été signalées le long de leur route de migration", s'inquiète dans un communiqué l'Université d'Aarus, au Danemark.

Ces cétacés se nourrissent dans la mer des Tchouktches, la mer de Béring et dans les eaux Arctiques. Depuis trois ans, de nombreuses baleines sont retrouvées en mauvaise santé ou même mortes le long des côtes canadiennes, américaines et mexicaines.

Ce phénomène a poussé les spécialistes a déclaré un début d'événement de mortalité inhabituel ("un phénomène inattendu au cours duquel un nombre important de mammifères marins meurt") en janvier 2019: 378 décès de baleines grises ont été enregistrés et le chiffre réel est sans doute plus élevé.

Un "état nutritionnel médiocre"

Entre mai et octobre, les cétacés accumulent normalement de grandes quantités de graisse afin de supporter le long voyage qui les attend et la période de reproduction, qui se déroule sur un site pauvre en nutriments. Cette prise de poids est essentielle à leur survie.

Pour la surveiller, diverses méthodes existent. Le Dr Fredrik Christiansen l'Université d'Aarhus et le professeur Lars Bejder de l'Université d'Hawaï ont quant à eux commencé en 2017 à se servir de drones.

"La technique consiste à mesurer la longueur et la largeur du corps des baleines grises à partir de photographies verticales prises par des drones au-dessus des baleines, à partir desquelles une mesure de l'état corporel relatif (ou de la graisse) des baleines peut être obtenue", explique l'Université d'Aarus.

Cette méthode se nomme "photogrammétrie" et a par exemple aussi été utilisée pour mesurer les mensurations des toutes premières girafes naines décrites dans la littérature scientifique.

Dès 2018, les scientifiques notaient un déclin de la santé des baleines grises arrivant dans les eaux mexicaines. Une tendance encore plus visible en 2019.

Évolution de la taille des baleines grises.© Fredrik CHRISTIANSEN (à gauche), Fabian RODRÍGUEZ-GONZÁLEZ (au centre) et Hunter WARICK (à droite)Évolution de la taille des baleines grises.© Fredrik CHRISTIANSEN (à gauche), Fabian RODRÍGUEZ-GONZÁLEZ (au centre) et Hunter WARICK (à droite)

En outre, les chercheurs, auteurs d'une étude publiée dans la revue Marine Ecology Progress Series, ont également constaté une baisse du nombre de baleineaux. Les cétacés peinent donc à se reproduire. Pour les auteurs de cette nouvelle étude, c'est un manque de nourriture qui cause cet amaigrissement des cétacés.

"Il semble qu'un grand nombre de baleines grises quittent déjà leurs aires d'alimentation dans un état nutritionnel médiocre et au moment où elles terminent la saison de reproduction au Mexique, elles ont épuisé leurs réserves d'énergie et meurent de faim", explique le Dr Fredrik Christiansen.

Depuis la fin des années 80, l'abondance de petits crustacés nommés amphipodes - les principales proies des baleines grises - a diminué dans la mer de Béring. Le réchauffement des eaux pourrait en être la cause, ce qui pousse les chercheurs à craindre une multiplication de ces événements dans les années à venir.

Anne-Sophie TASSART - © Sciences et Avenir

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