Canada: Les baleines à bosse peinent à se reproduire

Les scientifiques affirment que le nombre de veaux nés au cours des 15 dernières années a diminué en raison de la diminution des stocks de hareng à cause du réchauffement de l'Atlantique Nord.

Une baleine a bosse et son baleineauUne baleine à bosse et son baleineau. © Imagine Earth Photography / Shutterstock.com

Selon une récente étude, les baleines à bosse (Megaptera novaeangliae) pourraient avoir du mal à se reproduire en raison du changement environnemental rapide de l'océan causé par la crise climatique.

Les scientifiques ont confirmé une baisse significative du nombre de nouveau-nés de baleines à bosse au cours des 15 dernières années dans le golfe du Saint-Laurent, au Canada, une importante aire d'alimentation estivale pour les baleines en migration.

Ils ont déclaré que la crise climatique avait entraîné une augmentation rapide de la température et du niveau de la mer dans cette région de l'Atlantique nord, avec des effets d'entraînement sur l'écosystème, notamment une diminution du nombre de harengs, une source de nourriture vitale pour les baleines à bosse.

Des chercheurs de l'unité de recherche sur les mammifères marins de l'Université de St Andrews ont prélevé des échantillons de graisse de baleines à bosse femelles pour vérifier si elles étaient enceintes et, en identifiant des marqueurs sur des individus, ils ont déterminé si les baleines revenaient avec des veaux.

Ils ont lié la probabilité de trouver des couples vache-veau à des conditions environnementales favorables l'année précédente, mesurées par le stock de hareng. Ils ont constaté que 39% des grossesses ont échoué et que le taux de vêlage annuel a considérablement diminué de 2004 à 2018.

Dans un article publié dans Global Change Biology, Joanna Kershaw, chercheuse sur les mammifères marins de St Andrews et auteur principal de l'étude, a déclaré: «Ensemble, ces données suggèrent que le déclin du succès de la reproduction pourrait être, au moins en partie, le résultat de l’incapacité des femelles à accumuler les réserves d’énergie nécessaires pour maintenir la grossesse et / ou répondre aux exigences énergétiques de la lactation pendant les années où la disponibilité des proies est plus faible plutôt que simplement par l’incapacité de devenir enceinte.»

On pensait auparavant que les baleines à fanons, un groupe auquel appartiennent les baleines à bosse, pourraient potentiellement montrer une certaine résistance au changement climatique, en modifiant les schémas migratoires ou en changeant d'espèce de proie si l'abondance ou l'emplacement des espèces de proies changeait.

En effet, les autorités de Floride ont récemment signalé un nombre «encourageant» d'observations de baleines noires de l'Atlantique Nord en danger critique d'extinction .

Cependant, la baisse des taux de vêlage de la population du golfe du Saint-Laurent au cours d'une période de changements environnementaux majeurs peut suggérer une «résilience limitée» à un tel changement d'écosystème, a déclaré Kershaw.

La recherche fait suite à une étude de l'Université du Queensland, en Australie, qui prévoyait un déclin des baleines à fanons dans l'océan Austral en raison de la réduction des proies telles que le krill et les copépodes, et une concurrence accrue entre les espèces de baleines en raison de la réduction des stocks de nourriture causée par le changement climatique.

Karen MCVEIGH - © The Guardian (en anglais)

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