Découverte de rares bébés phoques noirs

Le National Trust a publié des photos de bébés phoques rares repérés dans la réserve naturelle de Blakeney Point en Angleterre. Ils ont la particularité de présenter un pelage noir au lieu de la robe grise tachetée habituelle.

Ce phoque possède un pelage noir au lieu de la robe grise tachetée habituelle. © Hanne SIEBERS / National TrustCe phoque possède un pelage noir au lieu de la robe grise tachetée habituelle. © Hanne SIEBERS / National Trust

Ce sont de rares spécimens qu'une photographe animalière, Hanne Siebers, et un bénévole ont repéré sur le littoral anglais. Le duo se trouvait dans la réserve naturelle de Blakeney Point, dans le comté de Norfolk, à observer un groupe de phoques gris quand ils ont constaté que deux bébés sortaient du lot.

Ce jeune phoque en pleine mue se charge d’un pelage noir. © Hanne SIEBERS / National TrustCe jeune phoque en pleine mue se charge d’un pelage noir. © Hanne SIEBERS / National Trust

L'un avait le pelage entièrement noir et l'autre moitié noir moitié clair. D'ordinaire, les bébés de cette espèce (Halichoerus grypus) naissent avec le pelage blanc. C'est d'ailleurs ce qui leur vaut le surnom de "blanchon".

Ce n'est que quelques semaines après que les petits perdent leur manteau blanc qui laisse place à une robe grise tachetée.

La différence de couleur entre une robe traditionnelle et le spécimen découvert. © Hanne SIEBERS / National TrustLa différence de couleur entre une robe traditionnelle et le spécimen découvert. © Hanne SIEBERS / National Trust

Du moins habituellement. Car chez ces deux spécimens, la mue a laissé place à une surprise : leur fourrure n'est pas grise mais noire. Selon le National Trust qui a publié des photos des spécimens sur les réseaux sociaux, cette particularité n'affecte qu'un sur 400 phoques gris, d'après les recherches menées.

National trust

Une particularité appelée mélanisme

Le phénomène est appelé mélanisme et est dû à une mutation génétique qui affecte la production de la mélanine. Celle-ci conduit à un excès du pigment qui provoque alors l'apparition d'une peau, d'une fourrure, de plumes ou d'écailles entièrement sombres. Là où les teintes sont normalement plus claires.

Cette particularité est l'inverse du leucisme et de l'albinisme qui se manifestent eux par un déficit de mélanine et conduisent à la naissance d'individus partiellement ou entièrement blancs. Le mélanisme demeure relativement rare mais il a déjà été observé chez de nombreuses espèces animales.

Parmi les cas les plus connus, se trouve notamment la panthère noire dont le pelage est tellement sombre qu'on y aperçoit à peine les taches habituelles. Les deux jeunes phoques sont tout aussi noirs bien que l'un n'ait pas encore terminé sa mue et que seule une partie - de la tête au ventre - soit visible pour le moment.

La plus grande colonie de phoques gris d'Angleterre

D'après le National Trust, ses rangers ont observé jusqu'ici 10 petits atteints de mélanisme cet hiver. Une saison prolifique. La Blakeney Nature Reserve s'attend en effet à un vrai baby-boom et un nouveau record chez les phoques gris, avec quelque 4.000 naissances. En 2019, 3.399 petits ont vu le jour, contre 25 en 2001.

La colonie de Blakeney Point est la plus vaste de l'espèce H. grypus en Angleterre. La première naissance y a été observée en 1988. Depuis, près de 20.000 petits y ont été recensés. Un succès qui s'explique notamment par l'isolement du site et la faible présence humaine.

Le National Trust a d'ailleurs rappelé aux visiteurs l'importance de ne pas approcher les animaux et de ne pas les déranger.

Émeline FÉRARD - © GEO

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