L'Océan à la bouche

Découverte d'un requin vieux de 150 millions d'années

Asteracanthus est un genre éteint d'Elasmobranchii (requins appartenant à la famille des Hybodontidae) qui a disparu en même temps que les dinosaures, il y a 66 millions d'années, et qui représentent les plus proches parents des requins et des raies actuels.

Représentation d’un Hybodontidae. © ResearchGate

Représentation d’un Hybodontidae. © ResearchGate

Ces poissons cartilagineux étaient remarquables par leurs puissantes mâchoires capables de croquer n'importe quelle carapace. Il ne mesurait pas loin de 2,5 mètres : c'est le plus grand requin du Jurassique.

Un fossile presque entier

Son fossile a été découvert dans les calcaires de Solnhofen en Bavière, Allemagne, qui se sont formés pendant le Jurassique supérieur, il y a environ 150 millions d'années. Ce gisement est mondialement célèbre pour avoir livré plusieurs spécimens d'Archaeopteryx, ce dinosaure ailé dont on ne sait plus très bien s'il faut le placer à la racine des oiseaux modernes. Ainsi que de nombreux autres fossiles de requins et de raies : à l'époque l'écosystème de cette région formait un paysage lagunaire tropical.

Reconstruction artistique du requin Asteracanthus qui vivait il y a 150 millions d'années. © Sebastian STUMPF / Fabrizio DE ROSSI

Reconstruction artistique du requin Asteracanthus qui vivait il y a 150 millions d'années. © Sebastian STUMPF / Fabrizio DE ROSSI

Le fossile d'Asteracanthus qui a été découvert est presque entièrement préservé. Ce qui est tout à fait exceptionnel et il s'agit pour ce genre d'une première.

S'il est connu depuis près de 180 ans, ce n'était qu'essentiellement à partir de dents et de ses épines dorsales. Les requins sont en effet des poissons cartilagineux dont le squelette se fossilise et se conserve très mal. Par contre, leurs dents qui se renouvellent tout au long de leur vie constituent une des archives fossiles les plus retrouvées lors des fouilles.

Le fossile retrouvé avec en gros plan les images de ses épines dorsales et nageoires. © Sebastian STUMPF / Fabrizio DE ROSSI

Le fossile retrouvé avec en gros plan les images de ses épines dorsales et nageoires. © Sebastian STUMPF / Fabrizio DE ROSSI

150 dents spécialisées

Décrit dans la revue Papers in Palaeontology par le paléontologue Sebastian Stumpf de l'Université de Vienne, Asteracanthus représente un des plus gros poissons cartilagineux de son temps. Il se distingue notamment par deux nageoires dorsales soutenues par des épines proéminentes.

Mais surtout, ce ne sont pas moins de 150 dents qui ont été retrouvées chacune avec une cuspide centrale bien développée et sur les deux côtés plusieurs cuspides secondaires, plus petites. "Ce type spécialisé de dentition suggère qu'Asteracanthus était un prédateur actif se nourrissant d'un large éventail de proies. C'était certainement l'un des plus impressionnants poissons de son temps", conclut Sebastian Stumpf.

Article original Papers in Palaeontology (en anglais)

Joël IGNASSE - © Sciences et Avenir

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