Les étranges ultrasons que produisent les phoques de Weddell

En plongeant dans les eaux de l’Antarctique, ces scientifiques ne s’attendaient pas à une telle découverte : les phoques de Weddell produisent neuf types de vocalisations à des fréquences sonores inaudibles pour les humains. Dans quel but ? Cela reste encore un mystère.

Deux phoques de Weddell se détendent au sommet de la glace de mer à McMurdo Sound, en Antarctique. © Elliott DEVRIES

Deux phoques de Weddell se détendent au sommet de la glace de mer à McMurdo Sound, en Antarctique. © Elliott DEVRIES

«Les appels des phoques de Weddell créent un paysage sonore presque incroyable, d’un autre monde sous la glace» apprécie Paul Cziko, l’un des auteurs d’une étude sur leurs vocalisations. À l’instar des autres pinnipèdes, ces mammifères marins semi-aquatiques aux pattes en forme de nageoires, les phoques de Weddell (Leptonychotes weddellii) émettent des sons audibles pour l’humain.

Jusqu’à présent, les scientifiques ne soupçonnaient pas qu’ils produisent également des ultrasons. «On dirait vraiment que vous êtes au milieu d’une bataille spatiale dans Star Wars, avec des faisceaux laser et tout» s’emballe le chercheur.

Entre 2017 et 2018, une équipe des universités de l’Oregon (États-Unis) et de New Brunswick (Canada) a plongé dans les eaux gelées de l’Antarctique pour enregistrer ces vocalises. Sans surprise, leur hydrophone a recueilli des sons audibles pour l’humain.

Mais au fil des écoutes, les scientifiques se sont rendus à l’évidence : des ultrasons étaient saisis sur les bandes. «Finalement, nous nous sommes rendu compte que les phoques utilisaient [ces appels ultrasonores] assez régulièrement» raconte Lisa Munger, coautrice.

Ils en ont dénombré neuf. Neuf vocalisations ultrasoniques pouvant atteindre les 50 kilohertz, bien que certaines harmoniques aient dépassé les 200 kilohertz !

À titre de comparaison, l’oreille humaine perçoit les sons entre 20 et 20.000 hertz – soit 20 kilohertz. Désormais, ces appels ultrasonores représentent 17 % du répertoire d’appels connus des phoques. Mais une inconnue demeure : à quoi servent-ils ?

Les phoques de Weddell prospèrent en Antarctique. Ils sont capables de plonger à 600 mètres de profondeur, et de rester immergés 80 minutes ! © Vadim BALAKIN / Adobe stock

Les phoques de Weddell prospèrent en Antarctique, sur la banquise et sous les eaux. Ils sont capables de plonger à 600 mètres de profondeur, et de rester immergés 80 minutes ! © Vadim BALAKIN / Adobe stock

Neuf vocalises, deux hypothèses

«Vous ne savez jamais ce que vous allez trouver quand vous avez des yeux et des oreilles dans l'océan, en particulier en Antarctique» constate Paul Cziko. Ce scientifique estime deux raisons possibles aux appels ultrasonores.

D'un côté, ils pourraient servir à «se démarquer des bruits de basse fréquence, comme si vous passiez sur un canal différent pour communiquer». De l'autre, ils pourraient permettre l'écholocation, c'est-à-dire un sonar biologique utilisé pour naviguer lorsque la visibilité est limitée. Lors de l'hiver antarctique, par exemple, qui plonge les phoques de Weddell dans l'obscurité pour plusieurs mois.

Afin d'élucider ce mystère-là, les chercheurs planifient des enregistrements d'une plus grande ampleur. «Comment les phoques utilisent-ils ces sons ? s'interroge Lisa Munger, nous devons enregistrer dans plus d'endroits pour voir corréler les sons avec les comportements».

Éléonore SOLÉ - © Futura sciences

Lire aussi :

Quand l'océan nous parle (vidéo)

L’océan n’est pas le monde du silence, loin s’en faut. Les baleines chantent, les orques buzzent, tandis que les langoustes stridulent ! Depuis une vingtaine d’années, la bioacoustique, l’écoute de la nature, révolutionne la compréhension du vivant. À écouter ici…

Les manchots «parlent» sous l’eau

Des scientifiques ont attaché des mini-caméras avec micro intégré sur le dos de trois espèces de manchots. Ils ont découvert que ces oiseaux marins sont de grands bavards sous l’eau… Lire la suite…

Pourquoi écouter le chant des baleines bleues ?

Une étude américaine révèle que les baleines bleues ne chantent pas au même moment que d'habitude lorsqu'elles migrent. Cette découverte pourrait nous en apprendre plus sur leur migration et permettre de mieux les protéger. Lire la suite…

La chasse "collaborative" du cachalot

En recueillant dans les fonds marins des enregistrements sonores et des échantillons d'ADN environnemental, des chercheurs ont découvert un phénomène étrange: la chasse "collaborative" du cachalot. Lire la suite…

Le chant des baleines à bosse cache-t-il un langage ? (vidéo)

Une baleine à bosse chante durant des heures, qui peuvent se transformer en jours. Seuls les mâles chantent et élaborent un thème très structuré. Que cachent ces sons parfaitement harmonieux ? À écouter ici…

Des baleines boréales ont composé près de 200 chansons en 3 ans

Aussi prolifiques que Jean-Sébastien Bach? Les baleines boréales du Spitzberg, qui cumulent le don du chant et celui de la composition, auraient créé près de 200 chansons différentes en trois ans, selon une étude publiée mercredi par l'Université de Washington. Lire la suite…

Ajouter un commentaire