Le mégalodon avait «la grosse tête»

Les résultats d’une étude suggèrent qu'un Otodus megalodon adulte pouvait mesurer jusqu'à 16 mètres de long et était doté d'une tête ronde de 4,65 mètres.

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Deux mégalodons en ballade – Représentation. © Shutterstock

Le débat sur la taille des mégalodons anime la communauté des paléontologues depuis de nombreuses années. Une nouvelle étude estime à 16 mètres la taille maximale du requin disparu.

Il avait de grandes dents. Dont il tire d'ailleurs son nom: le mégalodon, Otodus megalodon. C'est un requin éteint qui dominait les mers il y a entre 28 et 2,5 millions d'années. Si personne ne doute de son aspect effrayant, ses dimensions réelles font encore débat car il n'est essentiellement connu, justement, qu'à partir de ses dents fossilisées retrouvées un peu partout dans le monde.

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La mâchoire du mégalodon exposée au musée d'histoire naturelle de Stuttgart (Allemagne) en octobre 2019. © Christoph SCHMIDT / DPA / DPA PICTURE-ALLIANCE

Jusqu'à présent ces appendices avaient été comparées à celles de son successeur, qui ferait bien pâle figure face à lui, le grand requin blanc, pour inférer sa taille. Une démarche qui ne satisfaisait pas les scientifiques de l'Université de Swansea pour qui les deux espèces n'appartiennent pas à la même famille, ce qui pourrait conduire à des biais d'interprétations.

Une (très) grosse tête

Pour plus de précision, les auteurs de cette nouvelle étude publiée dans la revue Scientific reports ont comparé les dents du mégalodon avec celles de cinq requins actuels: le grand blanc (Carcharodon carcharias) donc mais aussi le requin mako (Isurus oxyrinchus), le petit requin taupe (Isurus paucus), le requin saumon (Lamna ditropis) et le requin-taupe commun (Lamna nasus).

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Comparaison entre une dent de mégalodon et une dent de grand requin blanc.  © Brocken Inaglory/CC BY-SA 3.0

Les résultats suggèrent qu'un Otodus megalodon adulte pouvait mesurer jusqu'à 16 mètres de long et était doté d'une tête ronde de 4,65 mètres de long, d'une nageoire dorsale d'environ 1,62 mètre de haut, d'une nageoire ventrale de 3,08 mètres et d'une queue d'environ 3,85 mètres de haut.

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Représentation d'un requin mégalodon à l'âge adulte (a et d), d'un juvénile (b) et d'un nouveau-né (c). © Oliver E. DEMUTH

Des proportions constantes tout au long de la vie du mégalodon

Les chercheurs ont également étudié la façon dont les proportions du mégalodon peuvent varier en fonction de son stade de vie. Ils ont déterminé qu'elles étaient à peu près conservées quelque soit son âge, y compris pour les nouveau-nés.

Ces données vont permettre de mieux comprendre la physiologie de cet animal disparu ; elles pourront éclairer les spécialistes sur les raisons de son extinction.

Joël IGNASSE - © Sciences et Avenir

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