Pourquoi écouter le chant des baleines bleues ?

Une étude américaine révèle que les baleines bleues ne chantent pas au même moment que d'habitude lorsqu'elles migrent. Cette découverte pourrait nous en apprendre plus sur leur migration et permettre de mieux les protéger.

Baleine bleue 5

La baleine bleue.

Cette découverte étonnante a été faite par une équipe de l'Université de Stanford et de l'Institut de recherche du Monterey Bay Aquarium, tous les deux basés aux États-Unis. Elle est présentée le 1er octobre 2020 dans la revue Current Biology.

Les baleines bleues ont un chant puissant

La baleine bleue (Balaenoptera musculus) est le plus grand animal ayant jamais vécu sur Terre: un spécimen est presque aussi long qu'un Boeing 737 et pèse entre 80 et 150 tonnes (la femelle est plus grande que le mâle). Elle est capable de produire des sons à des fréquences si basses qu'ils traversent l'océan sur des milliers de kilomètres.

Des chercheurs américains viennent en partie de comprendre l'utilité de son chant. Pour cela, ils l'ont enregistré grâce à un hydrophone et ont placé des balises GPS sur plusieurs baleines afin de suivre leurs déplacements dans le Pacifique.

Grâce à ces technologies, ils ont pu identifier des régularités dans des sons particuliers nommés trilles et mugissements. Elles indiquent visiblement quand les baleines migrent de leur site d'alimentation en Amérique du Nord à leur aire de reproduction en Amérique centrale.

Une annonce à basses fréquences, du début de la migration

"En se concentrant sur les longueurs d'onde du chant des baleines dans les données de l'hydrophone, les chercheurs ont remarqué un changement distinct sur plusieurs mois, révèle dans un communiqué l'Université de Stanford.

Au cours des étés, les airs de baleine se sont faits plus forts et ont été chantés principalement la nuit". Les données recueillies sur plusieurs années ont permis de constater que le chant est le plus fort vers octobre et novembre, la nuit.

Puis, "après chaque pic annuel d'activité de chant, alors que les baleines commençaient à partir pour des eaux plus chaudes, le chant devenait plus une activité diurne". Ces changements avaient déjà été notés. Mais cette étude, grâce à l'utilisation de balises posées sur certaines baleines, fournit de nouvelles informations.

Quinze balises ont suivi les sons de leurs porteurs grâce à des mesures d'accéléromètre (qui surveillent également les vibrations). Certaines disposaient même d'hydrophones intégrés.

Leurs données révèlent qu'en été, les baleines passaient une grande partie de la journée à manger - se préparant ainsi à leur migration - et attendaient la nuit pour chanter. Le moment venu, elles ont entamé leur migration et ont chanté le jour.

Une découverte qui pourrait aider à protéger ces animaux

Les chercheurs évoquent déjà des questions connexes qui pourraient conduire à de nouvelles études. Par exemple, est-ce qu'une baleine arrête de se nourrir et entame sa migration si elle entend le chant journalier de ses congénères ?

Ils espèrent également se servir de cette découverte pour pouvoir prédire le moment de la migration des baleines bleues. Ils seraient alors en mesure de prévenir les responsables des voies de navigation et peut-être d'éviter des collisions avec les navires.

Cette découverte pourrait avoir d'autres utilités. "Si, par exemple, nous pouvons détecter des différences de migration et de recherche de nourriture en réponse aux changements de l'environnement, c'est un moyen vraiment puissant et important de garder un œil sur cette espèce en danger critique d'extinction", remarque Jeremy Goldbogen, auteur principal de cette étude.

Anne-Sophie TASSART - © Sciences et Avenir (abonnés)

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