Vers une disparition de la baleine noire de l'Atlantique Nord ?

Une nouvelle modélisation indique qu'il n'en resterait plus que 356 - contre 409 l'année dernière. Quant aux quelques 70 femelles reproductrices estimées, elles pourraient disparaître dans 10 à 20 ans.

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Une baleine noire de l'Atlantique Nord. © Boston Globe / Getty Images

Les activités humaines déciment la baleine noire (aussi appelée baleine franche) de l'Atlantique Nord, en voie de disparition, beaucoup plus rapidement qu'on ne le pensait auparavant, et les experts disent que la fenêtre pour agir se ferme rapidement.

Selon une nouvelle modélisation du North Atlantic Right Whale Consortium, il ne reste que 356 baleines dans le monde - une baisse importante par rapport aux 409 recensées l'année dernière.

Parmi les baleines restantes, seulement environ 70 femelles reproductrices survivent. Sans action décisive, les experts craignent que les femmes ne disparaissent dans les 10 à 20 prochaines années.

«Ce ne sont pas que des chiffres. Ce sont des individus que nous avons vus grandir comme des veaux», a déclaré Philip Hamilton, chercheur au Anderson Cabot Center for Ocean Life. "Les voir devenir morts ou pire encore, empêtrés dans des cordes où il faut un an pour mourir lentement, est tout simplement déchirant."

Alors que les décès d'origine humaine sont restés faibles cette année, les chercheurs réalisent maintenant que les 17 décès enregistrés en 2017 sous-estimaient largement l'ampleur de la destruction. Ils croient maintenant que 42 baleines sont mortes cette année-là.

Au cours des dernières années, le gouvernement canadien a pris des mesures pour réduire le nombre de décès, notamment en limitant la vitesse des grands navires et en fermant les zones de pêche commerciale où les baleines sont souvent aperçues.

Mais les experts estiment que davantage peut être fait.

Un passage à la pêche sans corde, qui permettrait aux pêcheurs de poser des casiers sans que les lignes n'atteignent la surface, aurait l'un des impacts les plus bénéfiques sur les décès, a déclaré Hamilton.

Les enchevêtrements dans le matériel de pêche sont une des principales causes de décès chez les baleines.

Il y a encore place à l'optimisme, a déclaré Hamilton, qui a commencé à travailler avec les baleines au milieu des années 1980, alors que la population était inférieure à 350 individus.

«Les chiffres étaient aussi bas auparavant», a-t-il déclaré. «Mais nous devons arrêter de les tuer - nous les tuons à un rythme alarmant.»

Et pour survivre, les baleines devront s'adapter à un écosystème océanique en évolution rapide, où les changements dans leurs emplacements d'alimentation présentent un «double coup dur», a déclaré Hamilton.

«La gestion des changements environnementaux, tout en réduisant leur reproduction, est tout simplement intenable», a-t-il déclaré.

Alors que beaucoup de gens n'apercevront jamais les mammifères gracieux qui peuvent atteindre plus de 70 tonnes, Hamilton reste profondément fasciné par une espèce en voie d'extinction.

«La population est suffisamment petite pour que nous connaissions littéralement presque chacun d'entre eux», a-t-il déclaré. «Mais nous ne savons pas comment ils trouvent leur nourriture. Nous ne savons pas comment ils naviguent. Ils font des vocalisations vraiment intéressantes que nous ne connaissons pas ... C'est juste cette combinaison passionnante de tant de connaissances et d'une énorme quantité de mystère.»

Leyland CECCO - © The Guardian

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