Après un périple de 40.000 km, dernière transmission de Yoshi

Trois ans après avoir été relâchée en Afrique du Sud, la tortue caouanne prénommée Yoshi a envoyé sa dernière transmission après un périple de plus de 40.000 kilomètres jusqu'en Australie. La femelle avait été relâchée en décembre 2017 et était depuis suivie à la trace.

Yoshi la tortue caouanne

Trois ans après avoir été relâchée en Afrique du Sud, la tortue Yoshi a parcouru plus de 40.000 km jusqu'en Australie. © Jean TRESFON

Près de trois ans après, Yoshi a définitivement repris sa liberté. Souvenez-vous, nous vous parlions de cette tortue caouanne (Caretta caretta) en mars dernier. La femelle venait de réaliser un périple exceptionnel de 37.000 kilomètres entre l'Afrique du Sud et la côte ouest de l'Australie.

Si les tortues sont connues pour être de grandes voyageuses, Yoshi sort du lot. Car elle n'a pas toujours été une tortue sauvage. La femelle est arrivée au Cap en juillet 1997 après avoir été trouvée par un navire de pêche japonais avec une importante blessure sur la carapace.

À l'époque, il s'agissait encore d'un jeune spécimen pesant à peine deux kilogrammes. Elle a ainsi été recueillie par le Two Oceans Aquarium, une structure installée au Cap en Afrique du Sud qui avait récemment ouvert ses portes.

Pendant vingt ans, son personnel a pris soin de la tortue qui est devenue une véritable mascotte pour l'aquarium.

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La tortue Yoshi est arrivée au Two Oceans Aquarium en 1997 après avoir été trouvée par un navire avec une blessure à la carapace.  © Geoff SPIBY / Two Oceans Aquarium

Yoshi n'était alors plus la petite tortue secourue. Âgée d'environ 25 ans, elle affichait désormais une masse de 180 kg pour une longueur dépassant le mètre. Le temps était venu pour elle de retrouver son environnement naturel. Après 18 mois de préparation et d'entrainement, l'aquarium a relâché la femelle en décembre 2017 au large du Cap.

Embarqué dans un voyage inattendu

Cette réintroduction n'a toutefois pas marqué la fin de son histoire. Car les équipes avaient pris soin d'accrocher une balise satellite à Yoshi afin de suivre ses déplacements. Ils n'ont pas été déçus par les résultats puisque la tortue les a embarqués dans un voyage inattendu à travers les océans.

Durant la première année, Yoshi a longé les côtes ouest-africaines jusqu'en Angola avant de faire demi-tour, de passer au large de la Namibie et de revenir au Cap. Elle s'est ensuite dirigée vers l'océan Indien pour entamer une impressionnante traversée jusqu'aux côtes ouest de l'Australie.

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Le parcours de Yoshi de l'Afrique du Sud à l'Australie.  © Two Oceans Aquarium

En mars dernier, elle avait parcouru 37.000 kilomètres, à raison d'environ 46 kilomètres par jour. Mais le parcours était loin d'être terminé puisque la femelle a continué de voyager jusqu'en août le long des côtes de l'Australie occidentale pour atteindre la plage de Eighty Mile Beach où elle a semblé ralentir.

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Comme les spécialistes l'avaient supposé, Yoshi a rejoint l'endroit parfait pour se reproduire. La région abrite en effet plusieurs sites majeurs de nidification pour les tortues marines et notamment pour «Caretta-caretta». La femelle n'avait alors plus qu'à attendre confortablement que la période de reproduction ne démarre.

Fin de transmission

Les spécialistes se doutaient que la surveillance ne durerait plus très longtemps. Ils ne s'étaient pas trompés. Fin octobre, le Two Oceans Aquarium a annoncé que le dispositif installé sur Yoshi avait envoyé sa dernière transmission après deux ans et neuf mois, soit 1.003 jours de suivi.

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"La batterie a duré bien plus longtemps que nous ne l'espérions", a précisé Renée Leeuwner, porte-parole de l'aquarium. "Avec les dernières transmissions de la balise de Yoshi, nous savons qu'elle s'est finalement installée dans la zone de La Grange à Eighty Mile Beach", a indiqué la structure dans une publication.

Avec plus de 40.011 kilomètres, 23.509 messages satellites, deux océans et deux continents, la tortue est entrée dans la légende. Selon l'aquarium, c'est le second plus long voyage réalisé par un animal jamais suivi et la première fois que l'on observe cette espèce faire un tel périple.

Les dernières images de Yoshi équipée de sa balise lors de sa réintroduction.  © Two Oceans Aquarium

"Yoshi occupera toujours une place très spéciale dans nos coeurs", a expliqué le Two Oceans Aquarium. "Elle a fait partie de nos vies depuis 1997 et maintenant, en tant que citoyenne australienne, il lui reste soixante années ou plus devant elle pour explorer et profiter de l'océan".

Des centaines d'autres tortues recueillies et relâchées

À partir des dernières transmissions obtenues, les spécialistes espèrent obtenir quelques informations supplémentaires sur la tortue et son avenir. Si on ne connaîtra probablement jamais la fin de son histoire, Yoshi a constitué une digne ambassadrice pour ses congénères.

En plus de dix ans, l'aquarium a pris en charge, réhabilité et relâché plus de 600 tortues blessées ou échouées sur les côtes sud-africaines. La voyageuse n'est donc pas la seul à servir de sujet d'étude. Depuis fin 2018 et novembre 2019 respectivement, ils suivent aussi une autre caouanne appelée Noci et une tortue verte appelée Alvi.

En plus de livrer des informations sur le mode de vie de ces reptiles marins, ces recherches aident à en apprendre davantage sur les menaces auxquelles ils font face. Sur les sept espèces répertoriées, trois sont classés "vulnérables", une "en danger" et deux "en danger critique" par l'Union internationale pour la conservation de la nature (UICN).

Émeline FÉRARD - © GEO

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