Bientôt des fonds marins sans coraux ?

Alors qu'ils ont survécu des milliers d'années, les coraux sont en train de disparaître. La faute, notamment, à l'acidification des océans, aux pollutions locales, et surtout, au réchauffement climatique.

01 tubbataha reef philippines

Dans l'atoll de South Reef du récif de Tubbataha aux Philippines. © David DOUBILET / NATIONAL GEOGRAPHIC

"Cela a un impact majeur puisque cela entraîne le blanchissement des coraux, C'est un problème majeur, à tel point que le GIEC (Groupe d'experts intergouvernemental sur l'évolution du climat), dans ses derniers rapports, a estimé que les récifs pourraient disparaître, à 99,9% de certitude, à la fin du siècle", indique Denis Allemand, spécialiste des coraux au Centre scientifique de Monaco.

Si cette prédiction est jugée un peu trop extrême par la majorité des experts, tous s'accordent à dire que les récifs coralliens tels que nous les connaissons vont disparaître. "On est plutôt sur le fait qu'il va y avoir une transformation très importante des récifs coralliens dans leur structure, explique Serge Planes, chercheur au CRIOBE et directeur scientifique de la mission Tara Pacific.

Il est clair qu'on va beaucoup perdre les récifs avec des formes très compliquées, aux architectures élaborées, avec de nombreuses espèces de coraux. On se dirige vers des récifs avec des coraux plus résistants, donc plutôt des coraux massifs, avec une architecture beaucoup moins complexe, et très peu de coraux branchus. C'est ce que l'on peut craindre pour les 10-20 prochaines années."

Pourquoi certaines espèces sont-elles plus résistantes ?

Il y a deux types de résistances. "L'une qui est associée à l'espèce, et c'est vrai qu'on a tendance à observer que les espèces massives, les grosses colonies en boule par exemple, sont généralement beaucoup plus résistantes que les colonies branchues. Là je pense qu'on est sur de la physiologie du polype, et sa capacité, en fonction de sa structure, à être un peu plus résistant, détaille Serge Planes. Et il y a également des individus, au sein des espèces, qui sont plus résistants que d'autres, et qui peuvent montrer certaines capacités de tolérance au stress."

De son côté, Denis Allemand explique avoir fait des expériences en laboratoire pour voir comment les coraux s'adaptent au changement climatique, en modifiant le PH de l'eau. "Certaines espèces ne résistent pas, alors que d'autres s'adaptent très bien, même à un PH très bas, maintenant une vitesse de croissance identique à un PH normal. Par contre, comme le corail a moins de matière pour faire son squelette, celui-ci est très poreux. Dans un aquarium ce n'est pas un problème, mais dans le milieu naturel, avec des vagues, ce n'est pas la même histoire. Ils ne résisteraient pas aux tempêtes."

Que se passera-t-il si les coraux continuent à disparaître?

S'il est peu probable que les coraux disparaissent complètement, leur nombre continue cependant de chuter. Avec des conséquences majeures, autant pour les poissons que les populations locales.

"Si le corail continue de disparaître, ce serait un désastre pour les populations de la zone intertropicale, qui dépendent des pêcheries côtières. Certains pays du Pacifique par exemple dépendent à plus de 90% des ressources côtières marines pour leur alimentation en protéines. Or toutes les pêcheries côtières sont entièrement dépendantes des récifs coralliens, qui sont des habitats très riches en poissons, indique Sylvie Goyet, directrice du Programme changement climatique et durabilité environnementale à la Communauté du Pacifique. Les récifs servent de sites de reproduction, de nurseries, de protection aux poissons. Leur disparition serait donc un désastre pour les poissons, qui disparaîtraient en grand nombre. Et cela entraînerait la disparition de la sécurité alimentaire pour les populations."

Les récifs coralliens ont également un rôle économique en attirant les touristes dans de nombreux endroits, comme beaucoup de petites îles, la Floride ou encore l'Australie.

Enfin, les barrières de corail servent aussi à protéger la côte. De l'érosion, mais également des tsunamis. "Quand il y a eu un tsunami en Indonésie il y a quelques années, la zone de côte qui était protégée par la barrière n'avait pratiquement pas été touchée. À l'inverse, les zones non protégées, ou aux endroits où la barrière était dégradée, ont été balayées", rappelle Denis Allemand.

Chloé GURDJIAN - © GEO

Lire aussi :

Quelle est la situation des coraux dans le monde ?

Lieux de vie de nombreuses espèces marines, les récifs coralliens sont indispensables. Mais ils disparaissent inexorablement. Explications…

Une banque de coraux devrait voir le jour en Australie

Les semences ont leur arche de Noé, installée dans les glaces du Svalbard, les coraux auront bientôt la leur. En Australie, l'ONG Great Barrier Reef Legacy s'est lancée dans un projet ambitieux: construire la première banque mondiale de coraux afin de préserver ces organismes essentiels. Lire la suite…

Australie: la moitié des coraux ont péri en 25 ans

Une étude publiée dans le journal scientifique Proceedings of the Royal Society tire la sonnette d'alarme sur l'ampleur du déclin de tous les types de coraux depuis le milieu des années 1990 sur le site de la Grande Barrière de corail. Lire la suite…

Pourquoi certains coraux deviennent subitement fluorescents (vidéo)

Lorsqu'il est soumis à la pollution ou à une eau trop chaude, le corail subit un blanchissement qui aboutit souvent à sa mort. Mais il dispose d'un ultime moyen de défense: produire des pigments fluorescents qui agissent comme une «crème solaire» pour la protéger de la lumière et attirer les algues symbiotiques. Lire la suite…

Mort des coraux: il n’y a pas que le changement climatique

Des scientifiques ont mené une nouvelle étude sur les facteurs responsables du blanchissement des coraux. Ils ont constaté que le changement climatique n'est pas la seule menace qui pèse sur les récifs. La pollution liée à l'activité humaine jouerait aussi un rôle déterminant. Lire la suite…

Les coraux des Caraïbes en danger de mort

Disparus les rouges, jaunes et violets qui ravissaient les plongeurs. La couleur dominante des coraux est désormais le blanc, au désespoir des chercheurs qui luttent contre ce fléau qui ravage le récif des Caraïbes. Lire la suite…

Les coraux du Pacifique en danger

Si la température augmente encore de 2 degrés, 99% des récifs du monde seront perdus estiment les scientifiques du GIEC. La deuxième plus grande barrière de corail se trouve en Nouvelle-Calédonie. Les récifs calédoniens sont en meilleure santé qu'ailleurs mais restent menacés. Lire la suite…

Ajouter un commentaire