Antarctique: découverte d’un mystérieux et gigantesque œuf

C'est le premier du genre découvert dans cette zone et c'est le deuxième plus gros au monde. Un mosasaure (dinosaure marin) aurait pu en être le locataire.

Cover r4x3w1000 5ee8e951a7dcc 234817Représentation d'un mosasaure en train de pondre un œuf. © JOHN MAISANO/THE UNIVERSITY OF TEXAS AT AUSTIN JACKSON SCHOOL OF GEOSCIENCES

"The Thing", la chose : c'est comme ça que les scientifiques du Musée national d'histoire naturelle du Chili ont surnommé cet étrange fossile conservé dans leurs locaux depuis sa découverte en 2011, en Antarctique (dans un évident clin d'œil au film du même nom, le chef-d’œuvre de John Carpenter). Il a la forme d'un gros ballon dégonflé et personne n'arrivait à identifier son origine jusqu'à ce que Julia Clarke, de la Jackson School of Geosciences (Université du Texas) y jette un œil.

Le plus gros œuf à coquille molle

La scientifique a aussitôt identifié un œuf éclot: des analyses ont ensuite révélé l'existence de plusieurs couches membranaires confirmant qu'il s'agissait effectivement d'un œuf non minéralisé datant de 66 millions d'années. Mais d'une taille jamais vue jusqu'ici. Presque 18 cm sur 28, c'est le plus gros œuf à coquille molle connu et le tout premier œuf découvert en Antarctique.

F1e001ddde 50164849 oeuf fossile geantLe fossile trouvé en Antarctique, qui ressemble à un ballon dégonflé. © Legendre et al. 2020

Il devait sans doute provenir d'un animal de la taille d'un dinosaure "mais il était complètement différent d'un œuf de dinosaure" explique David Rubilar-Rogers, le paléontologue chilien qui l'a découvert et qui publie dans la revue Nature sa description.

Sa structure est très similaire à celle des œufs de serpents et de lézards mais comme son occupant a pris la poudre d'escampette, difficile d'en savoir plus. Le chercheur a donc compilé un ensemble de données pour comparer la taille du corps de 259 reptiles vivants à la taille de leurs œufs.

Verdict: l'animal qui a pondu The Thing devait mesurer près de 6 mètres de long (sans compter la queue) ce qui oriente la piste vers un reptile marin, le mosasaure, le monstre dans le bassin du film Jurassic World.

918c6bafd1 50164852 oeuf mosasaure caracteristiqueLes caractéristiques de l'œuf fossilisé ainsi que les membranes qui le composent.​ © Legendre et al. 2020

Ponte en mer ou sur terre ?

La conclusion des scientifiques est renforcée par le fait que le fossile a été découvert dans une formation rocheuse qui abrite également des squelettes de bébés mosasaures et plésiosaures, ainsi que des spécimens adultes. Pour certains paléontologues, cette zone constituait autrefois une nurserie en eau peu profonde où les reptiles marins juvéniles pouvaient se développer en toute tranquillité.

L'étude n'aborde pas le mécanisme de ponte en lui-même mais, dans un communiqué, les auteurs estiment que deux solutions sont possibles : soit le mosasaure pondait dans l'eau comme le font certains serpents de mer aujourd'hui, soit il pondait sur la plage et les bébés mosasaures couraient à l'eau une fois sortis. C'est ce que font, de nos jours, les petits des tortues marines.

Mais les chercheurs penchent pour la première solution, car le poids de l'animal devait rendre très compliqué un débarquement sur la terre ferme pour pondre...

Joël IGNASSE - © Sciences et Avenir

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