Un vaste jardin de coraux découvert au large du Groenland

Des scientifiques ont mis au point et déployé un système vidéo innovant pour filmer dans les profondeurs marines au large du Groenland. Le dispositif leur a permis de révéler l'existence d'un vaste jardin de coraux mous caché à quelque 500 mètres sous la surface.

C325efc5 4b67 4e7d 8b32 0ab70d9f678f jpegUne grande diversité de coraux a pu être observée grâce au support d'une caméra mise au point par les chercheurs. © ZSL/GINR

Aidés par les chercheurs de l'Institut des ressources naturelles du Groenland, les scientifiques de l'University College de Londres (UCL) et de la Société Zoologique de Londres (ZSL) ont mis au point une caméra vidéo capable d'explorer les fonds marins à très haute pression. L'outil a fait ses preuves: un jardin de corail mou a pu être identifié dans les profondeurs de la vaste et méconnue mer du Groenland.

Dans un article publié ce 29 juin 2020 dans la revue Frontiers in Marine Science, les chercheurs font état de plus de 44.000 individus d'une grande diversité, dont une majeure partie d'anémones et de coraux en choux-fleurs.

Ceux-ci sont les premiers organismes de ce type à avoir été identifiés dans les eaux de l'Ouest du Groenland, bien que de tels jardins avaient déjà pu être observés "dans des régions telles que le nord-ouest et le sud-est de l'Islande", précise dans un communiqué le dernier auteur de l'étude Dr Chris Yesson (ZSL).

"Les grands fonds marins sont souvent négligés en termes d'exploration. Nous disposons de meilleures cartes de la surface de Mars que des profondeurs", explique Stephen Long (UCL, ZSL), le premier auteur de l'étude. Pour lui, l'objectif de leur prospection est simple : en apprendre davantage sur le milieu le plus vaste et pourtant le moins connu de la planète.

"Un traîneau vidéo bricolé"

Les types de coraux mous découverts sont difficilement observables car résistants à des conditions extrêmes : à 500 mètres de profondeur, dans la quasi-obscurité et subissant une pression 50 fois supérieure à celle de la surface, les organismes sont en effet rarement dérangés par des plongeurs occasionnels.

Le support mis au point par l'équipe a les airs d'un traîneau remorqué, sur lequel a été attaché une caméra GoPro, des lumières ainsi que deux lasers pour donner une échelle aux prises de vue. Les parties les plus fragiles sont protégées par des caissons résistants à la pression et le tout est monté sur un cadre en acier.

Malgré son air simpliste, la construction a pu atteindre une profondeur impressionnante de 1.500 mètres et récolter des centaines d'images et de vidéos de zones encore inexplorées du Groenland.

 

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Système de caméra sous-marine mis au point par les chercheurs. © Stephen LONG

"Notre recherche est certainement le premier exemple d'utilisation d'un traîneau vidéo bricolé à faible coût pour explorer les grands fonds marins", ajoute Stephen Long.

En effet, la recherche sous-marine s'avère généralement coûteuse et infructueuse au vu des conditions extrêmes que doivent subir le matériel. Jusqu'ici, les véhicules télécommandés et les submersibles habités étaient les seuls engins capables d'une telle exploration.

Aussitôt découvert, aussitôt menacé

Le jardin de corail repéré est en effet en plein cœur d'une zone de pêche au chalut en eau profonde, une activité importante dans la région.

Loin de vouloir faire chuter l'économie groenlandaise, les chercheurs espèrent cependant que leur découverte sera reconnue "écosystème marin vulnérable" (EMV) par les Nations Unies.

Ce titre garantirait une protection de la zone et une gestion plus durable des ressources et de la pêche des fonds marins.

Le développement de cette caméra résistante et à faible coût offre de nouvelles opportunités de compréhension des écosystèmes marins. Le Dr Chris Yesson souligne l'importance d'un tel outil pour "explorer, décrire et informer de manière cruciale sur la gestion [des] ressources des grands fonds marins".

Désormais, les chercheurs londoniens travaillent avec le gouvernement du Groenland et l'industrie de la pêche pour "assurer la protection de cet habitat fragile, complexe et magnifique", conclue Stephen Long.

Jeanne BOURDIER - © Sciences et Avenir (abonnés)

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