Découverte d'un dauphin prédateur âgé de 25 millions d’années

La découverte en Caroline du Sud d'un squelette presque complet révèle à quel point ce dauphin était un chasseur spécialisé dans les grosses proies.

Cover r4x3w1000 5f0713d1b9d05 236524 2Reconstitution de «Ankylorhiza tiedemani» en train de chasser. © Robert W. BOESSENECKER

L'animal éclaire l'évolution des cétacés à dents comme certaines baleines, les bélugas ou les orques.

Ankylorhiza tieemani vivait il y a environ 25 millions d'années. Il n'était connu auparavant que par un fossile de rostre partiel : les paléontologues étaient donc loin de cerner le profil de ce dauphin. Mais la découverte en Caroline du Sud d'un squelette presque complet révèle à quel point il était un chasseur spécialisé dans les grosses proies.

Un prédateur de premier plan

Le fossile du dauphin a été découvert dans les années 1990 lors de la construction d’un lotissement et il avait été confié au Musée d'histoire naturelle Mace Brown, à Charleston. Il a finalement été étudié par une équipe américaine qui publie sa description dans la revue Current Biology.

L’animal appartient au micro-ordre des ondotocètes, les cétacés à dents. C’était un animal d’environ 4,8 mètres de long, ce qui en fait le plus gros de son époque.

Il était capable d’une nage rapide et son anatomie indique que c’était un redoutable prédateur pouvant s’attaquer à des animaux de la taille d'un dauphin moderne avec une mâchoire dont la puissance n’avait rien à envier aux actuels orques.

Ces dents étaient en revanche étonnamment simples sans cuspides ni cingules et certaines étaient fortement usées sans doute à force de broyer les os des grosses proies.

Ankylorhiza est également le premier odontocète équipé d’un organe d'écholocation à devenir un prédateur de pointe. À sa disparition, il y a 23 millions d’années, les cachalots tueurs tels que le léviathan de Melville et les dauphins à dents de requin (Squalodontes) ont évolué et ont réoccupé la niche en 5 millions d'années.

Après la disparition des derniers cachalots, il y a environ 5 millions d'années, on note une absence de gros prédateurs similaires jusqu'à l’avènement des orques il y a 1 à 2 millions d’années.

Évolution convergente

Les chercheurs ont noté que de nombreuses caractéristiques anatomiques de ce dauphin sont similaires à celles des ondontocètes modernes ainsi qu’aux mysticètes, les baleines à fanon.

Il semble que tous ces groupes ont développé des adaptations identiques face aux mêmes contraintes, un autre cas d’évolution convergente. Parmi les évolutions communes, ils notent le rétrécissement et la rigidification de la queue, l’augmentation du nombre de vertèbres caudales et le raccourcissement de l’humérus dans la nageoire.

Pour en savoir un peu plus, il faudra patienter encore un peu: plusieurs autres fossiles d’Ankylorhiza sont en cours d’investigation dont une deuxième espèce encore inconnue ainsi que des spécimens juvéniles.

Joël IGNASSE - © Sciences et Avenir

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