L'Océan à la bouche

Les États-Unis veulent protéger leurs récifs coralliens

Les propositions citent le changement climatique comme la menace la plus grave pour les récifs américains, qui pourraient être en danger de disparaître à certains endroits dans le Pacifique et les Caraïbes.

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Un récif de corail sain dans la mer des Caraïbes. © Seaphotoart / Alamy Banque D'Images

Dans un mouvement tant attendu de l'administration Trump, les États-Unis ont proposé des protections d'habitat essentiel pour douze espèces de coraux dans les Caraïbes et l'océan Pacifique. Les règles protégeraient près de 16 000 km 2 d'habitat critique de corail.

Les propositions citent le changement climatique comme la menace la plus grave pour les 12 espèces de corail de leur aire de répartition.

Les impacts de la crise climatique comprennent l'acidification des océans, qui entrave la capacité des coraux à se développer, et le réchauffement des océans, qui oblige les coraux à expulser les algues vivant dans leurs tissus dans un phénomène connu sous le nom de blanchiment des coraux. La pêche et la pollution d'origine terrestre ont également contribué au déclin de l'espèce.

«Les protections de l'habitat essentiel sont fantastiques pour ces coraux», a déclaré Miyoko Sakashita, directrice des océans du Centre environnemental à but non lucratif pour la diversité biologique. «La protection de l'habitat est l'un des éléments clés dont les coraux ont besoin pour protéger leur survie.»

Les récifs coralliens font partie des écosystèmes les plus riches en biodiversité au monde, et leur valeur économique annuelle aux États-Unis dépasse 3 milliards de dollars par an, selon un rapport de NOAA .

L'action est cruciale pour sauver les récifs de la nation. Un rapport récent a révélé que la côte de la Floride ne conserve aujourd'hui que 2% de sa couverture corallienne d'origine et que les coraux des Caraïbes sont actuellement au milieu d'une épidémie.

Les protections proposées dans le Pacifique couvrent 230 milles carrés (600 km2) d'habitat essentiel pour sept coraux menacés autour des territoires insulaires, notamment Guam, les Samoa américaines et les îles Mariannes du Nord.

Quatre de ces espèces appartiennent au genre Acropora, un groupe important qui s'est avéré particulièrement vulnérable aux facteurs de stress humains.

Les protections dans les Caraïbes couvriraient 15 000 km 2 d'habitat essentiel pour cinq coraux menacés au large de la Floride, de Porto Rico et des îles Vierges américaines.

Ceux-ci incluent des espèces emblématiques comme le corail pilier, le corail étoilé montagneux et le corail étoilé lobé . Certaines des nouvelles protections caribéennes se chevauchent avec celles déjà en place pour les coraux menacés, qui ont été dévastés par la maladie des bandes blanches.

"Je n'aime pas dire que les récifs de Floride sont sur leurs dernières «jambes», mais si nous n'augmentons pas nos efforts pour les sauver bientôt, ils le seront", a déclaré Andrew Baker, biologiste marin à l'Université de Miami. Ce spécialise dans l'impact du changement climatique sur les récifs coralliens.

«Nous passons beaucoup de temps à déplorer la perte des récifs coralliens, mais nous devons nous rappeler qu'il reste encore beaucoup à perdre.»

Baker a appelé la protection de l'habitat «une étape nécessaire mais insuffisante» pour aider les espèces de corail menacées par le changement climatique. «La désignation d'habitat essentiel en soi ne protégera pas directement les coraux du changement climatique, mais elle empêche certaines activités potentiellement destructrices de se produire dans ces habitats», a-t-il déclaré.

Les nouvelles protections de l'habitat aideront à réguler les menaces locales pour les coraux telles que la surpêche, la pollution et les opérations de dragage. «L'atténuation des facteurs de stress locaux peut accroître la résilience aux impacts du changement climatique», a déclaré Katie Cramer, écologiste de la conservation marine à l'Arizona State University. «Les coraux peuvent encore blanchir, mais ils ont plus de chances de survivre.»

Bien que bonnes nouvelles, les protections prévues tardent à arriver. Le Center for Biological Diversity a poursuivi l'administration Trump pour manque de protection de l'habitat de ces espèces en août 2019, cinq ans après que les coraux ont été initialement répertoriés en vertu de la loi sur les espèces en voie de disparition en 2014.

«Les plantes et les animaux en péril sont censés bénéficier de la protection de leur habitat en même temps qu'ils sont répertoriés», a déclaré Sakashita. «Il a évidemment fallu une action en justice pour imposer des protections.»

© The Guardian (en anglais)

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