Arctique: rétablissement de la baleine boréale

Étonnamment, le rétablissement des baleines s'est en fait accéléré avec le réchauffement de l'Arctique, selon une mise à jour sur les espèces publiée cette semaine par la National Ocean and Atmospheric Administration (NOAA).

La baleine borealeLa baleine boréale

«C'est vraiment l'un des grands succès de conservation du siècle dernier», a déclaré J Craig George, biologiste à la retraite au service de gestion de la faune de l'arrondissement de North Slope.

Les baleines boréales - la seule baleine à fanons qui vit dans l'Arctique toute l'année - étaient autrefois sur le point de disparaître pour toujours. La population près de l'Alaska a été ciblée par les baleiniers commerciaux à partir des années 1700 pour leur pétrole, leur graisse et fanons.

Leurs grands corps arrondis et leur nature lente en ont fait des cibles faciles, et ils ont été presque chassés jusqu'à l'extinction au tournant du 20e siècle.

Une fois la chasse commerciale à la baleine terminée, la population de l'ouest de l'Arctique vivant dans les mers de Béring, de Tchouktche et de Beaufort a commencé à rebondir.

Le rétablissement des baleines a été en grande partie grâce à l'inaccessibilité naturelle de leur maison couverte de glace, qui les a protégées de la navigation commerciale et des activités de pêche qui menacent leurs cousins ​​baleines franches au sud.

George attribue également la gestion durable et l'intendance de l'Alaska Eskimo Whaling Commission (AEWC), qui s'est battue contre le forage pétrolier en mer et d'autres activités qui pourraient nuire à l'espèce.

«Personne ne s'est battu plus dur que l'AEWC pour protéger l'habitat boréal du développement industriel dans l'Arctique américain», a déclaré George.

Les chercheurs travaillent avec des communautés indigènes de l'Alaska telles que les Inupiat d'Utqiaġvik, en Alaska, qui ont chassé les baleines à des niveaux durables pendant au moins 1000 ans, pour surveiller et étudier l'espèce.

«La compréhension générale de la biologie, de l'anatomie, de la physiologie et de l'écologie des cétacés a été grandement améliorée dans le cadre du partenariat avec les chasseurs autochtones», a déclaré George. «Ce sont les capitaines Inupiat qui nous ont appris à compter correctement les baleines.»

Les baleines boréales peuvent fournir des informations plus larges sur la santé des écosystèmes marins de l'Arctique. La longévité de l'espèce et sa sensibilité aux fluctuations annuelles aident les biologistes à suivre les changements dans l'Arctique sur de longues périodes.

L'expansion accélérée de la population de baleines boréales au cours des dernières décennies a surpris les biologistes, qui s'attendaient à ce que les espèces de baleines adaptées au froid souffrent de la fonte des glaces de mer.

Les baleines boréales sont très spécialisées dans leur environnement arctique, avec une bosse prononcée sur la tête utilisée pour briser la glace et la graisse de plus d'un pied et demi (un demi-mètre) d'épaisseur.

Jusqu'à présent, cependant, les baleines ont fait preuve de résilience face à des changements dramatiques et en ont même bénéficié de manière inattendue.

Baleine borealeLa baleine boréale est capable de vivre près de deux siècles ! © Loke Film

L'Arctique devient plus productif à mesure que les températures augmentent et que plus de lumière atteint la couche de surface de l'océan où la glace de mer est plus mince ou absente.

Moins de glace et plus de nutriments coulant au nord de la mer de Béring ont conduit à une augmentation des aliments pour baleines boréales comme le krill et les copépodes dans les latitudes nordiques.

Ces changements ont été utiles pour les baleines boréales autour de l'Alaska, entraînant des baleines plus grosses et plus de bébés, selon NOAA.

Les baleines boréales ont également été en mesure d'étendre leur territoire au nord dans des eaux où la glace était autrefois trop épaisse pour se briser.

Alors que la population de l'ouest de l'Arctique était traquée à quelques milliers d'individus à la fin de la chasse commerciale à la baleine, elle avait rebondi à environ 10 000 individus au tournant du 21e siècle et compte maintenant au moins 16 800 individus.

Mais le sort de l'espèce est loin d'être certain car l'Arctique se transforme rapidement. Leur graisse épaisse, qui fournit une isolation contre les eaux glaciales, pourrait devenir un inconvénient pendant les étés plus chauds.

Ils sont également plus susceptibles de s'emmêler dans des engins de pêche, de faire face à la concurrence pour la nourriture d'autres baleines à fanons et d'être attaqués par leurs seuls prédateurs naturels - les orques - alors que la glace se retire et ne peut plus les protéger. «Ils se dirigent vraiment vers un avenir incertain», a déclaré George.

© The Guardian (en anglais)

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