L'Océan à la bouche

Après un passage sur terre, ils sont retournés à l'océan

Sur notre planète, la vie est apparue dans l'eau il y plus de 3,5 milliards d'années. Quelques bactéries se seraient aventurées sur la terre il y a 3,48 milliards d'années, mais la véritable «sortie des eaux» s'est produite beaucoup plus tard, il y a environ 450 millions d'années.

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Chez l'otarie, un ancien animal terrestre, les pattes se sont transformées en nageoires. © Bruno GUÈNARDI / Naturagency

C'est à ce moment que les premiers animaux (mollusques, arthropodes et vertébrés) sont partis à la conquête des continents, selon l'expression consacrée.

La plupart des animaux qui ont découvert la terre ferme s'y sont adaptés, mais certains sont bien retournés à l'eau dans un second temps.

Les premiers à avoir fait le voyage dans le sens inverse, de la terre vers la mer, sans doute pour des causes environnementales ou en quête de nourriture, sont les reptiles avec les tortues de mer, les ichtyosaures, les plésiosaures, les mosasaures, les crocodiles et certains squamates dont de nombreux serpents qui sont devenus marins.

À l'exception des serpents qui avaient «perdu» leurs pattes sur terre avant de retourner en mer, les autres reptiles (tortues et crocodiles de nos jours) ont conservé leurs attributs les plus emblématiques de leur passé terrestre, à savoir les pattes.

C'est également le cas des mammifères marins comme les loutres. Chez les pinnipèdes (morses, otaries et phoques), les transformations sont plus importantes: les pattes avant ont pris la forme de nageoire.

Même chose chez les siréniens (lamantins et dugongs) qui ont, eux, perdu en plus leurs pattes arrière.

Mais les transformations les plus radicales se retrouvent chez les cétacés qui se sont tellement adaptés à l'eau qu'il est difficile de les différencier des espèces qui ne l'ont jamais quittée: les requins (qui n’ont pas quittés l’océan) ont presque la même allure que les dauphins qui ont un passé terrestre.

Joël IGNASSE – Science et Avenir (Le magazine - abonnés)

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