Baie de San Francisco: 9 baleines mortes échouées

L'année a été sombre pour les baleines grises en Californie. En un peu moins de deux mois, neuf des mammifères marins ont été retrouvés morts dans la région de la baie de San Francisco, une série inhabituelle, qui selon les experts, a principalement été causée par des collisions avec des bateaux ou la malnutrition.

2019 05 15 15h03 34Baleine grise échouée à Ocean beach – San Francisco. © Sarah Maria CURRAN

“C'est très inhabituel. Une année normale pour nous, nous avons peut-être entre une et trois baleines grises [mortes] en cette saison", a déclaré Pádraig Duignan, pathologiste en chef du Centre pour les mammifères marins. "C'est déjà trois fois plus que cela, en moins de deux mois."

Depuis le 10 mars, le Centre pour les mammifères marins a déterminé que quatre des neuf décès de cétacés comptés et étudiés avaient été causés par la malnutrition, tandis que trois autres avaient été causés par des collisions avec des navires. Une grève de navire est soupçonnée d'avoir tué une quatrième baleine et la cause de la mort d'un animal, découverte le 30 avril, n'a pas été déterminée.

La dernière baleine, une femelle découverte le 6 mai à Ocean Beach à San Francisco, avait probablement été tuée par un bateau qui passait. «Cela ressemble beaucoup à un traumatisme contondant qui lui a coûté la vie», a déclaré Duignan, qui a effectué une nécropsie mardi.

Il a également noté qu'«elle était en mauvaise condition physique, avec une couche de graisse épuisée et aucune graisse corporelle interne par rapport à ce qu'une femme adulte devrait avoir à cette époque de l'année dans cette région».

Le Centre pour les mammifères marins travaille avec des institutions telles que la National Oceanic and Atmospheric Administration, la California Academy of Sciences et des scientifiques d'autres régions de la Californie pour surveiller la situation des baleines et des autres océans du Pacifique.

Et les biologistes ont observé une tendance inquiétante de baleines grises mal nourries le long de la côte cette année, a déclaré Duignan.

Dans l'État de Washington, 13 baleines grises mortes ont échoué sur leurs plages depuis avril, a rapporté KOMO News mardi. La famine a également été soupçonnée d'avoir joué un rôle dans ces décès.

Les baleines grises migrent vers le sud pendant l'hiver pour avoir des veaux en Basse Californie, au Mexique, avant de retourner en Alaska le long de la côte au printemps. Elles traversent les eaux californiennes entre décembre et janvier, puis à nouveau en avril et en mai.

Leur voyage aller-retour a une longueur étonnante de 11 000 milles, la plus longue de toutes les migrations annuelles de baleines.

Elles se nourrissent principalement de petits invertébrés vivant dans les sédiments océaniques et se nourrissent en grande partie pendant la saison estivale en Alaska.

Mais cette année, a déclaré Duignan, au moment où elles atteindront à nouveau la Bay Area au printemps, les baleines «sont à court de carburant». Les scientifiques les ont observées se nourrissant dans la baie de San Francisco, ce qui est très inhabituel.

"L'hypothèse est que l'été dernier, ces baleines se trouvaient en Alaska et devaient soit voyager, soit ne pas avoir assez de proies pour les rendre suffisamment grosses pour la migration", a déclaré Moe Flannery, responsable des collections d'ornithologie et de mammalogie à la California Academy des sciences.

Elle a ajouté que ses homologues de Basse Californie avaient signalé que les baleines arrivaient plus tard, ayant moins de veaux et mettant bas dans l'océan que dans des lagons beaucoup plus sûrs. Et eux aussi semblèrent diminués.

Bien que les populations de baleines grises soient stables, le climat océanique changeant de la Californie et le réchauffement de l'Alaska pourraient exercer une pression sur les animaux cette année.

«L’Alaska a connu le plus grand réchauffement régional de tous les États des États-Unis», selon la NOAA, et ses systèmes marins sont «extrêmement sensibles au changement climatique».

Lundi, le jour même où la dernière baleine morte a été découverte sur une plage de Californie, les Nations Unies ont publié un rapport saisissant, selon lequel 1 million d'espèces étaient menacées de disparition à cause des activités humaines.

«La santé des écosystèmes sur lesquels nous et toutes les autres espèces dépendons se détériore plus rapidement que jamais», a déclaré le président du panel, Robert Watson, dans un communiqué accompagnant le rapport .

M. Duignan a déclaré que davantage de recherches étaient nécessaires pour s’attaquer aux causes profondes du décès de baleines, mais il n’a pas contesté le fait que l’interférence humaine avait joué un rôle.

"Les baleines tuées par les navires ont un impact humain direct", a-t-il déclaré. "Les autres qui souffrent de malnutrition, nous ne savons pas exactement ce que c'est, mais il est tout à fait probable que les effets du réchauffement planétaire aient un impact."

Kayla EPSTEIN - © The Washington Post

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