Antarctique : une cavité géante se creuse dans un glacier

Le "glacier de la mort" a perdu 14 milliards de tonnes de glace en 3 ans. Une gigantesque cavité se développant au fond du glacier Thwaites dans l’Antarctique a été découverte par la Nasa. Si celui-ci continue de grandir, le niveau des eaux augmentera dangereusement.

Cover r4x3w1000 5c5414336ed4e earth20190130Le glacier de Thwaites est situé en Antarctique de l'ouest. © Jeremy HARBECK NASA/OIB

Le glacier de Thwaites est l'un des plus vastes d'Antarctique occidental et c'est aussi l'un des plus étudiés par les scientifiques qui redoutent son effondrement proche, au cours de ce siècle. Les dernières données le concernant n'incitent pas à l'optimisme.

Un endroit difficile d'accès mais très étudié

Le Thwaites est grand comme la Floride et il est surveillé depuis le ciel par les satellites d'observation braqués sur la Terre. Depuis 2010, dans le cadre de l'opération IceBridge, la Nasa étudie aussi l'Antarctique et le Groenland avec un radar embarqué dans un avion. C'est ce dernier qui a repéré sous ce glacier une immense cavité longue de 10 kilomètres sur quatre de large et de 350 mètres de hauteur.

Elle se forme entre le substrat rocheux sur lequel repose le glacier et les premières glaces au-dessus. Dans cette cavité, l'eau de mer pénètre et grignote la glace à un rythme effréné puisque selon une nouvelle étude publiée dans la revue Science Advances qui est basée sur les résultats de la campagne IceBridge, l'équivalent de 14 milliards de tonnes de glace a disparu en l'espace de trois ans !

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L'ombre de l'avion P-3 Orion de la Nasa qui participe à la campagne IceBridge avec un radar embarqué. © Nasa

Un glacier qui provoque déjà l'élévation des eaux

Et plus le trou s'agrandit plus l'eau est en contact avec une surface importante de glace susceptible de fondre : c'est un cercle vicieux. Les estimations actuelles évaluent déjà à 4% la participation du Thwaites à l'élévation du niveau mondial des eaux.

Et il contient suffisamment de glace pour soulever les mers d'un peu plus de 65 cm, d'où son surnom de "glacier de la mort". De plus, il joue un rôle protecteur pour les autres glaciers qui l'entourent.

Si l'ensemble de la région était affectée par une fonte importante des glaces, les océans s'élèveraient alors de près de 2,4 mètres ; ce qui serait catastrophique.

Afin de mieux comprendre l'évolution du glacier Thwaites, Le Royaume-Uni et les États-Unis ont lancé en avril 2018 un vaste programme scientifique de surveillance et d'étude in-situ.

Une centaine de scientifiques armés de foreuses à jet d'eau pouvant creuser à 1500 mètres de profondeur et épaulés de sous-marins autonomes vont le scruter sous tous les angles dans les prochaines années.

Joël IGNASSE - © Sciences et Avenir - https://www.sciencesetavenir.fr/nature-environnement/climat/antarctique-une-enorme-cavite-se-creuse-sous-un-glacier_131196

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