Le fossile d'un ancêtre des concombres de mer

Le fossile d'une espèce sous-marine, qui possédait plus de 40 longs tubes semblables à des tentacules, a été découvert en Angleterre.

Cover r4x3w1000 5caf336cb3e4b 197649 webReconstitution de Sollasina cthulhu. © Elissa MARTIN, YALE PEABODY MUSEUM OF NATURAL HISTORY

Des scientifiques ont retrouvé un ancêtre des concombres de mer. Avec ses nombreux pieds qui ressemblent à des tentacules, il était beaucoup plus effrayant que les espèces modernes en forme de limaces. Le fossile, âgé de 430 millions d'années, a été découvert à Herefordshire dans l'ouest de l'Angleterre.

C'est la première fois que l'on trouve un individu de cette espèce. Les chercheurs l'ont baptisé Sollasina cthulhu, en référence à l'auteur H.P. Lovecraft qui inventait des mondes remplis de créatures étranges, monstrueuses et souvent tentaculaires. Ils ont présenté le fossile dans un article publié le 10 avril 2019 dans le journal Proceedings of the Royal Society B. L'animal ressemble peut-être à un cousin de Yog-Sothoth, mais il ne mesure que 3 cm de large !

W453 101736 c100Coupe transversale du fossile de Sollasina cthulhu © Imran RAHMAN, Musée d'histoire naturelle de l'université d'Oxford

Afin d'étudier le fossile, les chercheurs l'ont limé par tranches de 30 micromètres d'épaisseur. À chaque fois qu'ils enlevaient une couche, les chercheurs prenaient une photo. Les images ont été combinées au Musée d'histoire naturelle de l'université d'Oxford pour réaliser une reconstitution 3D du fossile.

Des pieds tubulaires en forme de tentacules

L'espèce aujourd'hui éteinte "vivait sur le fond marin dans un environnement marin relativement profond." déclare Imran Rahman, chercheur au Musée d'histoire naturelle de l'université d'Oxford. L'animal possédait de nombreux "podia", des "pieds" tubulaires semblables à des tentacules que l'on retrouve chez de nombreux échinodermes (étoiles de mer, oursins...). "Sollasina cthulhu avait 45 longs pieds tubulaires, qui étaient tous recouverts de plaques dures en calcite" précise Imran Rahman.

W453 101738 197648 webReconstitution en 3D de Sollasina cthulhu © Imran RAHMAN, Oxford University Museum of Natural History.

Les plus longs pieds flexibles lui servaient sûrement à se déplacer au fond de la mer, alors que ceux situés sur le dessus pouvaient redresser l'animal s'il se retrouvait sur le dos, ou alors dissuader les prédateurs, révèlent les chercheurs. Les tubes les plus courts permettaient sûrement d'acheminer la nourriture jusqu'à la bouche. "Nous n'avons aucune preuve directe de ce que Sollasina cthulhu mangeait, mais si l'on se fonde sur les similitudes avec la mâchoire des oursins modernes, on peut en déduire qu'il se nourrissait probablement d'algues et de matière organique en décomposition, provenant par exemple d'animaux morts."

Un ancêtre des concombres de mer

Ce fossile permet de mieux comprendre l'évolution ancienne des animaux marins. "Sollasina appartient à un groupe éteint appelé les ophiocistioïdes" explique Imran Rahman. Il possède certaines caractéristiques de deux groupes modernes : les oursins et les concombres de mer. Les chercheurs ont donc mené des études pour savoir de qui l'animal était le plus proche.

Le Dr Jeffrey Thompson, co-auteur, membre international de la Royal Society à l'University College de Londres annonce : "Nous avons effectué un certain nombre d'analyses pour déterminer si Sollasina était plus étroitement liée aux concombres de mer ou aux oursins. À notre grande surprise, les résultats suggèrent qu'il s'agissait d'un ancien concombre de mer.

Cela nous aide à comprendre les changements survenus au cours du début de l'évolution du groupe, qui a finalement donné naissance aux formes de concombres de mer que nous voyons aujourd'hui."

Lucile RABIET - © Sciences et Avenir

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