Cette baleine à pattes vivait sur terre et dans l'eau

Des paléontologues ont déterré sur la côte du Pérou le fossile bien conservé d'un ancêtre amphibie quadrupède des baleines, une découverte qui complète les connaissances sur la transition de ces mammifères de la terre ferme aux océans.

Cover r4x3w1000 5cab084b2863b 196940 webLes ancêtres des baleines vivaient sur Terre, ce spécimen éclaire sur la transition vers le retour à l'eau des cétacés. © A. GENNARI

Les ancêtres des baleines et dauphins vivaient sur terre, il y a 50 millions d'années, dans la région de l'Inde et du Pakistan modernes.

Des paléontologues avaient aussi découvert en Amérique du Nord des fossiles partiels datant de 41,2 millions d'années, qui laissaient penser qu'à cette époque-là, les cétacés avaient perdu la capacité de se soulever et de marcher sur la terre ferme.

Le nouveau spécimen, décrit dans une étude publiée jeudi 4 avril 2019 dans la revue Current Biology, date de 42,6 millions d'années et complète le tableau de l'évolution des cétacés.

À l'aise sur terre et dans les eaux

Il se trouvait à un kilomètre de la côte Pacifique, à Playa Media Luna, à 250 kilomètres au sud de Lima. Les mandibules affleuraient le sol désertique et, en creusant, les chercheurs ont découvert mâchoire inférieure, dents, vertèbres, côtes, des parties des pattes avant et arrière jusqu'à de longs doigts qui étaient sans doute palmés. D'après son anatomie, les chercheurs croient que ce cétacé d'environ quatre mètres de longueur pouvait à la fois marcher et nager.

"Une partie des vertèbres de la queue montrait de bonnes similitudes avec celles de mammifères semi-aquatiques actuels comme les loutres", explique à l'AFP le paléontologue Olivier Lambert, à l'Institut royal des Sciences naturelles de Belgique. "On aurait donc un animal qui aurait commencé à utiliser de plus en plus la queue pour la nage, ce qui le différencie de formes plus anciennes d'Inde et du Pakistan" Des morceaux de baleines quadrupèdes avaient été retrouvés en Égypte, au Sahara occidental, au Sénégal, au Togo et au Nigeria... Mais ces fossiles étaient si fragmentaires qu'on ne pouvait pas conclure si ces animaux pouvaient nager.

Traversée de l'Atlantique

"Le spécimen est le plus complet pour une baleine quadrupède en dehors de l'Inde et du Pakistan", dit Olivier Lambert. Si la baleine du Pérou pouvait nager comme une loutre, les chercheurs formulent l'hypothèse qu'elle a sans doute traversé l'Atlantique entre la côte ouest de l'Afrique et l'Amérique du Sud, continents qui étaient deux fois plus rapprochés qu'aujourd'hui, environ 1.300 km; le courant est-ouest de l'époque l'aurait aidée. Cela éliminerait l'hypothèse que les baleines ont atteint l'Amérique par le nord, via le Groenland. Le bassin de Pisco, sur la côte sud du Pérou, recèle sans doute encore de nombreux fossiles, tant les conditions de préservation sont excellentes. "C'est du travail pour au moins les 50 ans à venir", relève Olivier Lambert.

© Sciences et Avenir avec AFP

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