Un fossile éclaire l'évolution des tortues

Il y a 230 millions d'années, il n'y avait pas encore de tortues sur terre ni dans les mers, mais deux fossiles de leurs lointains ancêtres viennent d'être retrouvés en Chine.

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Vue artistique de Eorhynchochelys nageant dans les eaux du Trias. © IVPP

L'un d'entre eux avait une carapace partielle mais pas le bec sans dent qui caractérise les spécimens modernes. L'autre, fait l'objet d'une étude publiée dans la revue Nature, possédait quant à lui un vrai bec de tortue mais pas de carapace.

Une évolution en mosaïque

La première tortue primitive avec carapace est âgée de 240 millions d'années. La seconde est un peu plus jeune : ses os ont été datés à 228 millions d'années. Elle correspond à une nouvelle espèce baptisée Eorhynchochelys sinensis par son découvreur, Li Chun de l'Institut chinois de paléontologie des vertébrés et de paléoanthropologie à Pékin (Chine).

L'animal mesurait près d'un mètre quatre-vingt, avait un corps en forme de disque, une longue queue et un bec encore pourvu de quelques dents. Il devait vivre dans des eaux peu profondes et fouiller la vase pour se nourrir, expliquent les auteurs de l'étude dans un communiqué.

L'existence de ces deux fossiles prouvent que l'évolution des tortues n'a pas été linéaire : certaines espèces ancestrales ont développé indépendamment des caractéristiques des tortues modernes (bec et carapace) jusqu'à que la bonne combinaison apparaisse chez un animal unique.

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Le fossile découverte en Chine. © Nick Fraser, National Museums Scotland

Quand cela s'est-il produit ? Rien de sûr ! Les fossiles de tortues sont très rares et les paléontologues manquent de pièces pour reconstruire le puzzle de leur évolution.

Leur origine reste encore largement un problème non résolu expliquent les auteurs, qui soulignent toutefois que ce nouveau fossile apporte de précieuses données pour comprendre comment elles s'insèrent dans l'arbre phylogénétique des reptiles.

Joël IGNASSE - © Sciences et Avenir - https://www.sciencesetavenir.fr/archeo-paleo/paleontologie/un-fossile-eclaire-l-evolution-des-tortues_126902

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