Connaissez-vous le plésiosaure ?

Découvert en Russie, gros comme un bus, un gigantesque fossile de plésiosaure éclaire d'un nouveau jour l'évolution de ce groupe de reptiles marins.

Cover r4x3w1000 592d2c8ec82b6 plesiosaure 2 fileminimizer

Reconstruction artistique de plésiosaure (Luskhan itilensis). © Andrey Atuchin, 2017

Les plésiosaures étaient de grands reptiles carnivores aquatiques. Il est parfois dit familièrement qu'ils ressemblaient "à une tortue avec un serpent au travers du corps", en raison de la taille démesurée de leurs cous.

Ils ont vécu durant le Mésozoïque, de -251 à -65,5 Ma et ont disparu en même temps que les dinosaures même si certaines rumeurs, tenaces, font du monstre du Loch Ness le dernier descendant des plésiosaures. Doté de quatre membres, leur anatomie et leur plan de corps sont différents de tout ce qui existe aujourd'hui dans le règne animal. 

L'Esprit Maître de la Volga

Dans une nouvelle étude publiée fin mai 2017 dans la revue Current Biology, une équipe internationale de chercheurs décrit les caractéristiques d’un nouveau fossile de plésiosaure exceptionnellement bien conservé datant de la période du Crétacé inférieur (il y a environ 130 millions d'années).

Il a été trouvé à l’automne 2002 sur la rive droite de la Volga, près de la ville d'Ulyanovsk et a été nommé Luskhan itilensis, c'est-à-dire "l'Esprit Maître de la Volga". Son crâne mesure près d'1,5 mètre de long et son rostre très fin rappelle celui du gavial ou de certains dauphins de rivière.

Selon les chercheurs, il appartient à une famille des plésiosaures spécifique : les pliosaures, caractérisés par la longueur du crâne et une mâchoire dotée de dents extrêmement puissantes.

Sa présence près de la Volga suggère "que les pliosaures ont colonisé une gamme beaucoup plus large de niches écologiques que pensé précédemment”, déclare Valentin Fischer, chargé de cours à l'Université de Liège et auteur principal de l'étude.

961ea5a791 50007499 predatorx pliosaur attacking plesiosaur 2 03

Scène de vie dans les océans du Jurassique. Un Predator X (Pliosaurus funkei), long d'une quinzaine de mètres attrape un plésiosaure (Luskhan itilensis) en le saisissant au niveau de son très long cou. © Natural Hisory Museum, University of Oslo

Par ailleurs, les auteurs de l'étude qui ont analysé plusieurs autres fossiles de pliosaures proposent une nouvelle histoire évolutive pour ce groupe qui a connu un important événement d'extinction à la fin du Jurassique (il y a 145 millions d'années) dont les causes sont encore inconnues. Ils estiment qu'après cette période, le groupe s'est à nouveau diversifié mais qu’ils ont ensuite fait face à une autre extinction qui les a cette fois anéanti pour toujours, plusieurs dizaines de millions d'années avant l'extinction des dinosaures.

Joël Ignasse - © Sciences et Avenir - https://www.sciencesetavenir.fr/archeo-paleo/paleontologie/un-plesiosaure-gros-comme-un-bus_113321#xtor=EPR-1-[SEAActu17h]-20170530

Ajouter un commentaire