Le baiser du vampire… ces poissons qui se nourrissent de corail

Sur 6000 espèces de poissons de récif, seulement 128 se nourrissent de corail. Pourtant, les coraux sont très présents sur les récifs tropicaux, et donc une source de nourriture intéressante.

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Les lèvres d'une labre "en forme de tube" vu au microscope électronique à balayage. Autolubrifiantes, elles permettent au poisson d'aspirer le mucus de la surface du corail. © Victor Huertas/David Bellwood

Avec leur squelette très rigide recouvert de mucus et de tissus remplis de nématocystes, des organites vénéneux, les coraux donnent du fil à retordre aux poissons. Des relations difficiles auxquelles se sont intéressés deux chercheurs du Bellwood Reef Fish Lab (Australie), Victor Huertas et David Bellwood.

Leur étude a été publiée dans Current Biology le 5 juin 2017. Elle monde que certaines labres ont développé une parade : leurs lèvres se sont transformées pour permettre au poisson de "sucer" la surface du corail. 

Grâce à des lèvres recouvertes de mucus protecteur, ces labres se nourrissent de corail

Un passage au microscope électronique à balayage révèle que ces labres Labropsis australis, vivant dans les eaux tropicales, ont une bouche bien différente des autres labres.

Alors que les poissons qui ne se nourrissent pas de corail ont des lèvres fines, avec des dents dépassant légèrement, celles des labres "corallivores" forment un tube qui couvre les dents quand la bouche est fermée.

Mais surtout, c’est grâce à des lèvres recouvertes de mucus protecteur que ces labres parviennent à se nourrir du corail.

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A gauche, les lèvres d'une labre se nourrissant de corail. A droite, une labre normale. © Victor Huertas/David Bellwood.

Le tissu à la surface de leurs lèvres, l’épithélium, est très complexe. Les nombreux sillons qui le forment sont remplis de glandes produisant du mucus, à la manière d'un champignon. Le mucus facilite la succion, et réduit les dommages infligés par les nématocystes.

La cohabitation entre les anémones de mer, très urticantes, et les poissons clowns fonctionne de la même manière : Nemo et ses cousins sont recouverts de mucus qui les protège et leur permet de vivre à l’intérieur de l’anémone.

Labres suceuses de corailVidéo d'une labre aspirant un corail.

C’est pour se nourrir du mucus que les labres aspirent la surface du corail, pensent les chercheurs. "Nos observations montrent que les labres se nourrissent grâce à des "baisers" rapides et vifs pour sucer le mucus présent à la surface du corail".

En effet, les poissons ne détachent le tissu des coraux qu’à peu d'occasions, et préfèrent pomper les zones abimées, là où la production de mucus est la plus forte. "Notre compréhension du fonctionnement des lèvres des poissons n’en est encore qu’à ses débuts", expliquent-ils, "mais la diversité des lèvres chez les poissons de récit offre une opportunité excitante d’explorer leur rôle potentiel dans l’alimentation".

Marine Van Der Kluft - © Sciences et Avenir - https://www.sciencesetavenir.fr/animaux/animaux-marins/le-baiser-du-vampire-des-labres-ces-poissons-qui-se-nourrissent-de-corail_113631

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