D'étranges vortex ont été découverts dans l'océan

Des chercheurs ont découvert un phénomène marin que personne n'avait remarqué jusque-là : des tourbillons géants reliés par un tube sous-marin en forme de U... et aux propriétés étranges.

Vortex marin 2

© NASA

Difficile de croire qu'il puisse encore exister à la surface du Globe des phénomènes étranges et massifs jamais repérés auparavant. Surtout si ces phénomènes sont visibles par satellite...

Pourtant deux chercheurs viennent d'en dévoiler un, qu'ils ont découvert en scrutant les images satellitaires de la mer de Tasman, dans le Pacifique Sud (entre l'Australie et la Nouvelle Zélande).

De quoi s'agit-il ? D'un "trou de ver" marin, soit une formation composée de deux tourbillons géants tournant en sens contraires et reliés par un tube subaquatique en forme de U.

De surprise en surprise

Connu à des échelles réduites - une pagaie ou rame peut provoquer localement l'apparition d'une telle formation, voir cette vidéo - ce phénomène n'avait jamais été observé dans la nature et sur de telles échelles, car ici les tourbillons atteignent plusieurs dizaines de km. Et ses propriétés physiques ont de quoi surprendre.

En effet, selon l'étude, ces tourbillons siamois reliés par un tube (les chercheurs le nomment "modon") tournent dix fois plus vite que les tourbillons géants simples, et la paire peut perdurer durant des mois. Également, la vitesse de déplacement du modon est 5 à 10 fois plus grande que celle des tourbillons simples (quelque 1,5 km par jour pour ces derniers).

Huit trous de ver marins passés inaperçus

Après la découverte, les chercheurs se sont attelés à réviser 25 ans d'images satellitaires à la recherche d'anciens modons passés inaperçu aux yeux des collègues. Résultat : ils ont identifié huit autres modons ! La plupart s'étaient formés dans les eaux entourant l'Australie, sauf un apparu au large des côtes sud-africaines...

Les chercheurs ont alors produit une étude théorique et expérimentale approfondie sur les lois réglant ce type de phénomène et sur ses propriétés particulières, notamment dans l'interaction avec l'environnement marin.

Il semblerait ainsi que les modons sont particulièrement appréciés des poissons car cette machinerie géante ferait émerger en surface des nutriments (plancton et autres) enfouis dans les profondeurs...

À la recherche des causes

Quant aux causes physiques du phénomène, elles seraient complexes, le résultat d'un ensemble de conditions particulières liées aux températures des différentes couches de l'eau, la profondeur, la présence du courant marin est-australien, etc.

Selon les chercheurs, les modons se formeraient soit par la rencontre en haute mer de deux tourbillons tournant en sens inverse, soit près des côtes, à cause d'effets de frottement de l'eau sur le fond. Dans tous les cas, les modons peuvent se séparer en deux, et alors chaque tourbillon poursuit sa route en solitaire...

Roman IKONICOFF - © Science et Vie - https://www.science-et-vie.com/nature-et-enviro/d-etranges-vortex-ont-ete-decouvert-dans-l-ocean-10258

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