L'impact des océans sur le climat

On évoque beaucoup l'effet du climat sur les océans. Mais sait-on que les océans font le climat ? Pour les scientifiques, les océans sont même les maîtres du temps qu'il fait.

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© Pixabay/CC0

Davantage que l'atmosphère, même si on pourrait croire le contraire ; sauf que la masse des océans est cent fois plus importante que celle de notre air.

Agités par les différents courants marins, ils brassent des quantités gigantesques d'eau (1,338 milliard de km3) et, ce faisant, jouent un rôle essentiel dans la régulation du climat mondial en stockant la chaleur du Soleil.

En été et en hiver

En été, les eaux de surface sont réchauffées. Les vents mélangent cette eau et diffusent cette chaleur sur une couche de quelques dizaines de mètres de profondeur, où se trouve stocké cet excès d'énergie thermique. L'hiver, l'ensoleillement est moins important et les vents plus violents, plus froids et secs. Lentement, l'océan se refroidit en relâchant sa chaleur dans l'atmosphère par évaporation et condensation de la vapeur d'eau.

Et ce n'est pas tout. Car les océans transportent aussi, via les courants marins, cette énergie thermique. Ils absorbent ainsi le trop-plein de chaleur à un endroit et le restituent à un autre, plus froid, évitant ainsi une concentration excessive de chaleur autour des tropiques et de froidure autour des pôles.

Le rôle du Gulf Stream

Ainsi, l'eau chauffée dans le golfe du Mexique (29,4 °C) est charriée en surface par le Gulf Stream dans la partie nord de l'océan Atlantique. Au cours de son périple, sous l'effet des vents froids, l'énergie thermique est là encore restituée à l'atmosphère, au large de la côte nord-est des États-Unis, et l'eau se refroidit peu à peu.

Les vents d'ouest qui soufflent au-dessus de l'Atlantique poussent alors cet air chaud vers la façade ouest de l'Europe, pour adoucir nos hivers. Ainsi, deux villes situées à une même latitude comme Saint-Pierre-et-Miquelon et La Rochelle ont des températures très différentes, surtout en hiver : entre 2,9 et 7,7 °C pour la première et 5,8 et 12,7 °C pour La Rochelle. Sans ce courant océanique, le thermomètre pourrait parfois descendre en France sous la barre des - 40 °C !

D'après Science & Vie QR n°20 «La mer & les océans» - Acheter ce numéro : https://www.kiosquemag.com/magazine-en-ligne/science-et-vie-questions-reponses?year=2016

© Sciences et Vie - https://www.science-et-vie.com/article/quel-est-l-impact-des-oceans-sur-le-climat-9332

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