Quand un pesticide affecte dramatiquement la santé des poissons coralliens

Des chercheurs français ont démontré l'effet dramatique d'un pesticide utilisé dans l'agriculture sur les poissons coralliens. Ce produit, nommé Chlorpyrifos, se retrouve régulièrement dans les lagons.

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Le chirurgien bagnard adulte permet de maintenir les récifs coralliens en bonne santé. © Gerard LACZ / Rex Featu/REX/SIPA

Les temps sont durs pour les coraux mais aussi pour les petits poissons coralliens qui les peuplent. Des chercheurs français, notamment de l'Institut de Génomique Fonctionnelle de Lyon et du Centre de Recherche Insulaire et Observatoire de l'Environnement de Moorea (Polynésie française), ont démontré que la pollution marine a des répercussions graves sur l'une de ces espèces de poissons, le chirurgien bagnard (Acanthurus triostegus), tout particulièrement pendant sa métamorphose.

Un changement complet de régime alimentaire

Ces poissons vivent sous une forme larvaire pélagique jusqu'à ce qu'un pic d'hormone thyroïdienne dans leur organisme n'engendre la métamorphose. Au début de sa vie, l'animal est carnivore et se nourrit de zooplancton puis il devient un adulte herbivore qui va dépendre des coraux.

En effet, durant la métamorphose, le chirurgien bagnard va entrer dans le lagon afin de se nourrir des algues présentent dans les récifs et qui sont en compétition avec les coraux : les chercheurs appellent ce phénomène le recrutement larvaire. Ces poissons possèdent donc un rôle écologique majeur en permettant l'élimination des algues qui poussent sur les récifs.

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Larve de poisson chirurgien bagnard en cours de transformation. La transparence de la larve océanique est remplacée peu à peu par des bandes noires. © Marc BESSON

Une transformation perturbée par un pesticide présent dans les récifs

Mais selon les résultats des chercheurs français, publiés le 30 octobre 2017 dans la revue eLife, cette transformation, phase cruciale de leur cycle de vie, peut être perturbée par la présence de polluants.

Dans cette étude, les scientifiques ont mis des larves de chirurgiens bagnards en présence de Chlorpyrifos, un pesticide souvent détecté dans les récifs coralliens. D'après les analyses des chercheurs, ce polluant influe sur l'hormone thyroïdienne et engendre des anomalies lors de la transformation des poissons avec pour conséquence une diminution de la consommation d'algues par ces derniers. Ils deviennent donc moins efficaces pour retirer les algues des récifs, une action pourtant nécessaire pour maintenir ceux-ci en bonne santé.

Une population en déclin

En outre, la mortalité des poissons coralliens adultes est élevée ce qui conduit à une diminution globale du nombre de ces poissons dans les lagons. Selon cette étude, si la pollution marine se poursuit, le peu de larves nouvellement recrutées, bien qu'évoluant dans les récifs, ne seront pas capables de jouer leur rôle "d'aspirateur à algues" qui est pourtant essentiel pour maintenir l'équilibre de cet écosystème.

Anne-Sophie TASSART - © Sciences et Avenir - https://www.sciencesetavenir.fr/animaux/animaux-marins/la-pollution-affecte-dramatiquement-la-sante-des-poissons-coralliens-et-donc-des-coraux_118337#xtor=EPR-1-[SEAActu17h]-20171117

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