Cette créature marine serait notre plus vieil ancêtre connu

Qu'avons-nous en commun avec les étoiles de mer et les vers marins ? Un ancêtre en "forme de sac", percé de 8 trous et couronné d'une grande bouche, selon une étude publiée le lundi 30 janvier 2017 dans la revue britannique Nature.

Cover r4x3w1000 58906825d3158 covershot 0 2Reconstruction artistique de Saccorhytus coronarius, basée sur les découvertes archéologiques. © JIAN HAN

"Nous appartenons, en tant que vertébrés, à un groupe connu sous le nom de deuterostome", explique à l'AFP Simon Conway Morris de l'Université de Cambridge, au Royaume-Uni, coauteur de l'étude. "Mais ce groupe comporte une énorme diversité", ajoute le chercheur. En effet, on y trouve des organismes très variés tels que les étoiles de mer, les vers marins ou encore les oursins. D'où l'intérêt pour les chercheurs de découvrir l'apparence de l'ancêtre commun à des êtres si différents.

Le plus vieil ancêtre préhistorique des humains connu à ce jour

En découvrant des fossiles de Saccorhytus, dans la province de Shaanxi en Chine centrale, il se pourrait bien que des chercheurs chinois aient débusqué la perle rare. Pour Simon Conway Morris, il n'y a pas de doute : "Saccorhytus nous dit à quoi ressemblait réellement notre ancêtre commun". "Il était minuscule (1 mm), en forme de sac, avec une bouche très proéminente et huit ouvertures le long de son corps", ajoute le chercheur. Ces minuscules créatures aquatiques vivaient au début du Cambrien, il y a 540 millions d'années. Elles logeaient probablement entre les grains de sable au fond de l'eau. Pour les auteurs de l'étude, il s'agit du plus ancien deutérostomien connu à ce jour. Et donc, du "plus vieil ancêtre préhistorique des humains". "Si les conclusions de cette étude publiée dans la revue Nature sont correctes, alors Saccorhytus est l'ancêtre commun à de nombreuses espèces et il nous apporte des informations importantes sur les tout premiers stades de l'évolution d'un groupe qui a conduit à l'apparition des humains", souligne l'Université de Cambridge dans un communiqué.

Une grande bouche et pas d'anus

Le minuscule animal avait une grande bouche par rapport au reste de son corps. Il se nourrissait probablement en engloutissant particules de nourriture et créatures diverses. Les chercheurs pensent qu'il disposait peut-être de récepteurs sensoriels mais ils n'ont rien trouvé qui pouvait ressembler à des yeux. Autre curiosité de la créature : les huit petites ouvertures coniques dispersées le long de son corps. Elles lui permettaient peut-être d'évacuer l'eau qu'elle avalait, d'autant plus que l'animal ne semblait pas avoir d'anus. Ces trous "sont peut-être les précurseurs évolutifs des branchies que nous voyons maintenant chez les poissons", estime l'Université de Cambridge. Mais pour les chercheurs, sous ses airs de mini-monstre, Saccorhytus cache "un niveau remarquable de complexité organique à un stade aussi précoce de l'évolution animale".

© Sciences et Avenir / AFP - http://www.sciencesetavenir.fr/animaux/animaux-marins/une-creature-marine-en-forme-de-sac-serait-notre-plus-vieil-ancetre-connu_110240

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