Australie : Des chercheurs découvrent un immense récif corallien sous la Grande Barrière de corail

Un impressionnant récif corallien de 6.000 km2 - soit 56 fois la taille de Paris - a été découvert sous la Grande Barrière de corail, en Australie. Les équipes de Robin Beaman, professeur de l’université James-Cook de Cairns, ont utilisé un tout nouveau laser de la marine royale du pays afin de sonder les mystères de la plus grande barrière de corail du monde.

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La Grande barrière de corail, au large de l'Etat australien du Queensland. (THIERRY GRUN / ONLY WORLD / AFP)

Composé d’anneaux mesurant de 200 à 300 mètres de diamètre

S’ils connaissaient l’existence de structures géologiques depuis les années 1970, ces experts n’avaient encore jamais réussi à découvrir «leur forme ; leur taille, et leur grande étendue», résument les chercheurs dans un communiqué publié fin août.

Ce récif corallien immense, trois fois plus grand qu’espéré, serait ainsi composé d’anneaux mesurant de 200 à 300 mètres de diamètre. Ces immenses cercles sont appelés «bioherms» et semblent présenter un habitat inter-récif nettement plus important que ceux des récifs coralliens déjà observés aux alentours.

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Comprendre «le rôle joué par le changement climatique»

Alors que la Grande Barrière de corail souffre de l’acidification des océans et du réchauffement climatique, cet immense récif corallien devrait permettre aux chercheurs de l’université de Cairns de mieux étudier l’impact de ces facteurs sur la disparition progressive du corail.

«Nous voulons mesurer la quantité de carbone absorbée par ce récif dans le passé et savoir combien il en extrait actuellement», explique Robin Beaman. De fait, les formes du récif et le lien avec le carbone permettront à ses équipes de comprendre «le rôle joué par le changement climatique au sein de l’habitat inter-récif et comment il influence la vie marine aux alentours».

Ces recherches sont d'autant plus importantes que la moitié des coraux de la Grande Barrière ont disparu ces trente dernières années.

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